Amerikansk nyskabelse presser Europa Touren

PGA Tour har for første gang nogensinde indført et slutspil som kendt fra andre idrætsgrene for at genvinde de amerikanske TV-seeres gunst. Nyskabelsen øger samtidig presset på Europa Touren betragteligt.

Anders Hansen er på mere end et plan i gang med at signere et nyt kapitel i den danske golfhistorie.

Som den første dansker klarede han som bekendt kvalifikationsskolen til den amerikanske PGA Tour. Og efter at have hamret sine første drives afsted ud over fairways i staterne har han samtidig skrabet Danmarks første FedEx-point sammen. Anders Hansens entre på PGA Tour falder nemlig sammen med det, som mange peger på bliver et skelsættende år på golffronten.

Oven på et par år med stagnerende seertal i USA har arrangørerne af PGA Tour taget køllerne i den anden hånd og indført et slutspil for at genvinde det tabte terræn hos golfseerne.

Et spændende tiltag, mener både golfspillere og eksperter, men flere peger også på det faktum, at det sætter yderligere pres på Europa Tour. Med indførelsen af den såkaldte FedEx Cup manifesterer PGA Tour sig nemlig yderligere som verdens stærkeste golfselskab.

»Jeg er ikke sådan ekstrem nervøs på vegne af europæisk golf, men det er klart, at man bør være en smule nervøs,« siger golfekspert og kommentator på Viasat Golf, Henrik Knudsen.

Millionerne ruller
Sagen er den, at FedEx Cup lokker med svimlende 10 millioner dollar - eller små 57 millioner danske kroner - alene til vinderen af slutspillet. Og vil man løse billet til de sidste neglebidende konkurrencer i slutspillet, så kræver det, at både de bedste europæere og de stærkeste amerikanere spiller mere i USA end tidligere.

FedEx Cup er nemlig skruet sådan sammen, at 36 turneringer i sæsonens løb kaster FedEx-point af sig efter et svært gennemskueligt system. Når regnskabet så gøres op efter Wyndham Championship i august, får kun de 144 bedste spiller adgang til slutspillet over fire turneringer. Her skæres deltagerfeltet ned fra turnering til turnering, så FedEx Cups kulmination og finale, The Tour Championship, kun tæller de bedste 30 spillere.

Samtidig har PGA Tour med forbillede i eksempelvis NHL, NFL og Nascar sørget for, at intet er afgjort - læs, at Tiger Woods ikke er løbet med sejren - før slutspillet. Det gør de ved, at de indsamlede point ikke bare tages med over i slutspillet, men skæres kraftigt til, så spændingen er intakt.

»Det er helt sikkert, at det holder de bedste spillere mere i USA. Det er noget, jeg pegede på allerede tidligt i forløbet og noget af det mest geniale ved hele det her nye system, PGA Touren har opfundet. Undtagen i juli måned har PGA Touren nu enten en major eller en World Golf Championship-turnering. Det betyder, at spillerne tager længere stræk derovre. Spillere som Padraig Harrington, Darren Clarke og Lee Westwood kan jo ikke flyve frem og tilbage mellem Europa og USA hele tiden,« siger Henrik Knudsen.

Stærk sommer
Golfkommentatoren er dog fortrøstningsfuld på Europa Tourens vegne, i det mindste i sæsonens sidste halvdel. Her har verdens næststærkeste tour nemlig et stærkt program, der nok skal bringe de bedste til Europa også. Og så kræver deltagelsen i FedEx Cup, at man er fuldgyldigt medlem på PGA Touren. Derfor vil en spiller som danske Thomas Bjørn eksempelvis spille mindre i USA end vanligt.

»Europa Touren skal nok indstille sig på at klare sig uden sine største profiler især i starten af året, hvor der spilles meget i Østen. Men profilerne skal nok komme til Europa i løbet af sommeren og efteråret, og folk som Thomas Bjørn og Michael Campbell vil faktisk drosle aktiviteterne i USA ned. Så pilen peger begge veje, men selvfølgelig mest mod USA,« vurderer han.

Kigger Knudsen i krystalkuglen, ser han dog heller ikke skæbnesvangre fremtidsperspektiver for Europa Touren.

Mens USA manifesterer sin tour inden for staternes grænser, har Europa Touren nemlig omvendt geografisk vokseværk og favner de lukrative indiske og kinesiske markeder.

»Europa Touren står på tærsklen til at blive en World Tour, og jeg tror, der i fremtiden vil komme flere turneringer i Østen på bekostning af de mindste europæiske turneringer. Indien og Kina er meget lukrative markeder for golfsponsorerne, så jeg er fortrøstningsfuld,« siger Henrik Knudsen.

Fakta om FedEx Cup

FedEx Cuppen tæller 36 PGA Tour-turneringer fra Mercedes Championship i januar til Wyndham Championship i august samt de fire major-turneringer. Herefter følger et slutspil over fire turneringer. Hver turnering giver efter et indviklet system FedEx-point til spillerne - et regnskab ved siden af den velkendte pengeliste.

Når Wyndham Championship er spillet, får de 144 bedste adgang til slutspillet. Efter Barclays Classic skæres feltet ned til de 120 bedste, efter Deutsche Bank Championship til de 70 bedste, efter BMW Championship til de 30 bedste. De spiller så finalen The Tour Championship. Spilleren med flest point efter Tour Championship vinder FedEx Cuppen.

FedEx Cuppens samlede præmiepulje er på 200 millioner kroner. Vinderen får 10 millioner dollar (57 millioner kroner), nummer to får tre millioner dollar (17 millioner kroner), nummer tre får to millioner dollar (11,5 millioner kroner) og så videre. Nummer 144 får 32.000 dollar (185.000 kroner).

Kilde: www.pgatour.com