Afrikansk åreladning i Chelsea

Manchester United går ind i det nye år som svage favoritter til at genvinde mesterskabet. African Nations Cup giver dem yderligere en måske afgørende fordel, da konkurrenterne bliver væsentligt svækket.

Chelseas Didier Drogba er ude med en skade og kan ikke være med i dagens hjemmekamp mod Newcastle. Men hvad værre er, at London-klubben må undvære den ivorianske stjerneangriber på grund af næste måneds African Nations Cup, når han bliver klar. Fold sammen
Læs mere
Foto: Carl de Souz/AFP

Hvis de engelske topklubber var militære enheder, ville øverstkommanderende desperat råbe på forstærkninger over radioen for at undgå massive tab i frontlinien.

I det her tilfælde er der heldigvis kun tale om tab i form af livsvigtige point i kampen om mesterskabet. For næste måneds afrikanske mesterskaber kan blive afgørende for flere af de tiltelbejlende klubber, som må kæmpe uden det helt tunge artelleri.

Den afrikanske invasion af spillere i europæiske topklubber har nemlig udviklet sig til at blive et af de helt afgørende elementer i Premier League og flere andre europæiske ligaer. Få dage inde i 2008 må adskillige klubber nemlig afgive deres bedste afrikanske spillere til African Nations Cup.

Størstedelen af de 368 afrikanske spillere er i dag tilknyttet europæiske arbejdsgivere, hvoraf alene op imod 100 af dem spiller i Frankrig. England, en anden tidligere stor kolonimagt følger godt med. Således forlader cirka 40 afrikanske spillere Premier League, verdens måske bedste liga netop nu.

Og det er vel og mærke ikke bænkevarmere men derimod nogle af de absolut største profiler i ligaen, der rejser i den traditionelt meget afgørende vinterperiode.

De afrikanske mesterskaber starter officielt den 20. januar og løber 20 dage frem med finale den 10. februar, men landstrænerne er i deres gode ret til at indkalde spillerne til en træningslejr fjorten dage før. Det betyder reelt, at de afrikanske spillere er væk i mindst fem kampe.

United slipper billigst
Enkelte klubber slipper billigere end andre. Eksempelvis afgiver Manchester United ikke en eneste spiller og står dermed med de bedste kort på hånden i det pressede vinterprogram, mens Liverpool slipper næstbilligst, da klubben blot må undvære den malinesiske marginalspiller Momo Sissoko.

Af de Fire Store, som man kalder Premier League-kvartetten Manchester United, Chelsea, Arsenal og Liverpool, som i de seneste to sæsoner er endt i top fire, er London-klubberne Chelsea og Arsenal hårdest ramt. Chelsea må undvære de ivorianske angribere Didier Drogba og Salomon Kalou samt midtbanedynamoerne Jon Obi Mikel og Michael Essien. De er i værste fald alle i Afrika fra starten af januar til midt i februar.

Chelseas uforglemmelige 4-4-kamp mod Aston Villa 2. juledag kostede endda ekstra mandefald. To røde kort betyder, at Ricardo Carvalho er i karantæne de næste tre kampe, mens FA i går stadfæstede, at Ashley Coles ene dag og er ude i dagens opgør. Viceanfører Frank Lampard blev tilmed lårskadet i samme kamp og er ude en måned, mens den normale anfører John Terry, Didier Drogba og franskmanden Florent Malouda i forvejen alle er skadet, og det efterlader London-klubben i en meget svær situation.

»Jeg venter på den dag, hvor vi ligesom de øvrige hold har alle spillere til rådighed. Den dag må komme på et tidspunkt,« siger den pressede Chelsea-træner Avram Grant.

Oliemilliardær Roman Abramovich kan blive nødt til at hjælpe den hårdt trængte klub med et par store indkøb i januars transfervindue.

Flere engelske medier melder da også allerede om forstærkninger blandt andet i form af den ombejlede kroatiske midtbanespiller Luka Modric fra Dinamo Zagreb.

Chelsea stadig outsider
Trods et lazaret af en spillertrup er det stadig for tidligt at afskrive Chelsea. Mest af alt fordi tyske Michael Ballack netop er vendt tilbage fra en skade og bestemt ikke ligner en mand, som har været ude i otte måneder. Plussiden tæller også Andrej Shevsjenko, som ser ud til at blomstre op i takt med at presset er lagt over på ukrainerens fødder. De to hidtil skuffende storindkøb stod således bag samtlige fire mål mod Aston Villa og spiller måske netop bedre i kraft af, at meget for første gang afhænger af dem. En situation og status de begge har været vant til i henholdvis Milan og Bayern München, men som de aldrig har opnået i London-klubben.

Hvis mesterskabet stadig skal holdes inden for realistisk rækkevidde, er de to fallerede superstjerner nødt til at vise fordums styrke og omsider indfri forventningerne hos »The Blues«.

Arsenal holder trit
Bysbørnene fra Arsenal er inde i sæsonens største spillemæssige krise og har måtte afgive førstepladsen til Manchester United, men alligevel er Arsene Wenger fortrøstningsfuld inden dagens kamp mod Everton.

»Vi er en plads fra det sted, vi ønsker at ligge. Men det er kun et point, der adskiller os. Vi har haft et svært program, hvor vi stadig har skaffet gode resultater. Vi har lige spillet imod Tottenham, Chelsea og Portsmouth og fik syv ud af ni mulige point. I sådan et program er det ikke skidt. Nu skal vi bare tage til Everton og hente de tre point,« siger Arsenal-træneren til BBC.

Togo er ikke kvalificeret til African Nation Cup, så Arsenals bedste angriber Emmanuel Adebayor bliver i London, mens de tre deltagere Toure, Eboue og Song er en forholdsvis medgørlig åreladning for en meget bred trup. The Gunners udholdenhed i mesterskabskapløbet bliver mere et spørgsmål om Wenger kan blive ved at at motivere en meget ung og uerfaren trup i en tid, hvor spillet ikke længere kører på skinner.

Manchester United har vundet de seneste fem kampe og virker nærmest urørlige i øjeblikket. Men titelræset er ifølge manager Alex Ferguson ikke et opgør mellem den nuværende topduo.

»Fortiden har bevist, at forspring på seks point kan forsvinde ret hurtigt. Det forsvandt for Arsenal i december,« siger Ferguson, som mener sæsonen først for alvor starter nu.

Inden dagens runde ser de Fire Store igen ud til at gøre patent på Champions League-placeringerne. Men meget kan stadig nå at ændre sig. Med eller uden afrikanere.