Vi har fået besøg af en stor cigar fra det ydre rum

Den mindst 400 meter lange stjernefarer Oumuamua stammer fra det ydre rum og ligner intet andet, der før er set her i solsystemet.

Sådan forestiller en kunstner sig, at det mindst 400 meter lange objekt fra stjernerne ser ud. Fold sammen
Læs mere
Foto: M. KORNMESSER

Den ligner en stor cigar – eller en kæmpemæssig brændt baguette.

Men den er mindst 400 meter lang og udmærker sig ved at være det første objekt, man har opdaget, som med al sandsynlighed stammer fra det ydre rum mellem stjernerne. En ægte interstellar rejsende.

Stjernefareren har fået navnet Oumuamua, og den blev sensationelt opdaget af en astronom fra Hawaii for over en måned siden. Derefter skyndte man sig at rette det europæiske kæmpeteleskop VLT i Chile mod det mærkværdige objekt.

Disse langt mere detaljerede målinger afslørede et himmellegeme med en form »som aldrig tidligere er blevet set i vore eget solsystem,« siger Karen Meech, astronom og hovedforfatter på en ny Nature-forskningsartikel om Oumuamua, til nyhedsmagasinet Newsweek.

Målingerne peger nemlig kraftigt på, at den interstellare rejsende er langt mere aflang end asteroider her fra solsystemet: Mindst 400 meter lang, cirka ti gange længere end bred. Dertil med en hård og nærmest mørkerød overflade med »kompleks struktur«.

Oumuamua ser med andre ord næppe præcist ud som på billedet her på siden. Men sådan forestiller en kunstner tilknyttet det europæiske sydobservatorium ESO sig dens udseende på baggrund af de tilgængelige data.

Objektets mørkerøde farve antyder, at det indeholder organiske molekyler og dermed byggeklodser til dannelse af liv.

Noget tilsvarende kan man måle på solsystemets egne asteroider og kometer, hvilket indikerer, at disse byggeklodser ikke er unikke for solsystemet, men kan være ganske almindelige omkring utallige stjerner her i vores galakse, Mælkevejen.

Oumuamuas helt usædvanlige bane og høje fart (aktuelt omkring 95.000 kilometer i timen) kan næsten udelukkende forklares, hvis den stammer fra det ydre rum. Beregningerne peger på, at den for ca. 300.000 år siden befandt sig nær stjernen Vegas nuværende position ca. 25 lysår borte i stjernebilledet Lyren.

Men ifølge ESO kan Oumuamua meget vel have rejst rundt alene mellem Mælkevejens stjerner i flere hundrede millioner år, før den tilfældigvis fandt vej gennem vores lille rumkvarter.

Måske endnu mere opsigtsvækkende er et parallelt forskningsresultat fra en gruppe astronomer tilknyttet University of California.

De har forsøgt at lave en statistisk beregning af, hvor mange interstellare objekter som Oumuamua, der aktuelt er på gennemrejse i solsystemet. Deres svar: Ca. 10.000, og det er endda kun inden for en radius af ca. fem mia. km fra Solen.

Hvis deres udregninger er korrekte, indebærer det, at omkring 1.000 interstellare objekter årligt rejser ind i solsystemet – og 1.000 årligt ud igen. Det svarer til hele tre daglige ind- og udrejsende i gennemsnit, skriver The Guardian.

I de kommende år får menneskeheden væsentligt bedre øjne mod rummet, ikke mindst i kraft af det store James Webb-rumteleskop, der ventes opsendt næste år, samt det europæiske ekstremt store teleskop ELT, der ventes at åbne i 2024 i Chile.

Med disse kraftige teleskoper kan forskerne sandsynligvis opdage andre objekter fra det ydre rum. Derved vil vi kunne få langt bedre indsigt i den kemi, der gør sig gældende i ganske andre verdener end den, der hersker her omkring en stjerne ved navn Solen.