Verdens ældste bakterie

Verdens ældste endnu levende organisme er en halv mio. år gammel bakterie. Opdagelsen kan få betydning for vores forståelse af aldring og giver håb om fund af liv på Mars.

Det er i barske områder med permafrost som her i Alaska, at det dansk ledede internationale forskerteam har fundet de hidtil ældste levende organismer på kloden, ca. 500.000 år gamle bakterier. Det er professor Eske Willerslev i forgrunden. Arkivfoto: Duane Froese/Scanpix Fold sammen
Læs mere

For en halv million år siden var det moderne menneske slet ikke født endnu, store dele af Grønland var dækket af skov, og længere sydpå vandrede menneskets primitive forfader, abemennesket homo erectus, rundt og udstødte brøl.

Men samtidig blev en gruppe bakterier født i permafrosten i Sibirien, og nøjagtig de samme bakterier lever endnu den dag i dag. De trækker ganske enkelt stadig vejret efter 500.000 års verdenshistorie og er dermed de ældste endnu levende, fuldt funktionsdygtige organismer på jordkloden, man har fundet.

Det er den kun 36-årige danske professor i evolutionsbiologi Eske Willerslev, der har stået i spidsen for den sensationelle opdagelse af de rekordgamle organismer. Han er nemlig leder af et efterhånden verdenskendt internationalt forskerhold, der i de senere år har indsamlet og analyseret såvel grønlandske og antarktiske iskerner som permafrost i Canada og Sibrien for oldgamle bakterier og deres arvemasse, DNA.

De bittesmå levende metusalemer blev opdaget i et betonhårdt lag af permafrost i det nordøstlige Sibirien, men hvordan i alverden kunne forskerne se, at de stadig var levende?

»Det er der to evidenser (tydelige tegn, red.) for,« forklarer Eske Willerslev midt i et hav af henvendelser fra førende internationale videnskabsmedier som New Scientist og National Geographic.

»For det første kan vi se, at bakterierne tilsyneladende slet ikke har nogen skader på deres DNA. Hvis en celle dør eller går i dvale, sker der det, at dens DNA bliver nedbrudt helt spontant. Men selv efter en halv mio. år har de her bakterier ingen skader på deres DNA, hvilket betyder, at de hele tiden reparerer den. Og hvis man kan det, så er man metabolistisk aktiv, hvilket populært sagt betyder, at man trækker vejret. Man er levende. Den anden evidens er, at vi kan se, at bakterierne udsender CO2, hvilket også er et klart tegn på en aktiv organisme.«

Spændende perspektiver
Ifølge den unge professor rejser der sig adskillige spændende perspektiver ved opdagelsen ikke mindst hvad angår en dybere indsigt i processer, der måske kan udsætte vores egen aldring og død.

»Hvis vi kigger på vores egne celler, så kan de ikke overleve i særlig lang tid og slet ikke i op mod en halv mio. år. Der er med andre ord noget ved disse bakterieceller, som gør, at de kan leve i så lang tid. Når man isolerer deres celler i fremtiden og begynder at analysere dem, så er der begrundet håb om at finde den mekanisme, som gør, at de vedvarende kan reparere deres egen DNA og dermed leve meget længe. De udgør helt klart en nøgle til at forståældning af celler. Hvis vore eget DNA-reparationssystem holdt op med at virke, ville vi dø i løbet af nogle få timer.«

Eske Willerslev mener også, at opdagelsen af så gamle, levende bakterier på Jorden forhøjer chancerne for at finde tilsvarende bakterier og dermed liv på Mars. Bakterierne kan nemlig tænkes at leve i permafrosten ved den røde planets poler, hvor de kan have overlevet gennem milliarder af år nemlig siden dengang Mars havde en atmosfære og derfor efter alt at dømme var væsentligt mere venligt stemt over for liv.

»På Jorden kan de her bakterier nok ikke blive ældre end maksimalt én mio. år gamle. Men på Mars må de kunne blive væsentligt ældre, simpelthen fordi permafrosten deroppe er endnu koldere end på Jorden, hvilket i endnu højere grad hæmmer de degressionsprocesser, som ødelægger DNAet,« siger han.

Eske Willerslev og hans internationale kollegers forskningsresultat bliver offentliggjort i dag i det videnskabelige tidsskrift PNAS (Proceedings of The National Academy of Sciences of The United States of America).