Forskere opdager mulig ny kilde til coronavirus. Dette dyr er i søgelyset

Der mange gode grunde til at holde fingrene langt væk fra et lille og skællet dyr.

Sunda- eller malajskældyr bærer cornoavirus, der minder meget om det, der fører til covid-19 i mennesker. Billedet er fra zoo i Singapore. Fold sammen
Læs mere
Foto: ROSLAN RAHMAN

Mennesker jager dem i døden og ud på kanten af udryddelse for at spise dem eller bruge dem som medicin.

Men måske skulle mennesker holde fingre og tænder langt fra skældyr eller pangoliner, som de også bliver kaldt.

De små, skællede pattedyr bærer nemlig rundt på en virus, der er tæt beslægtet med det SARS-CoV-2, som er årsag til covid-19 eller blot coronavirus.

Et virus, der oprindeligt kan være overført til skældyr fra flagermus et eller andet sted ude i naturen i det østlige Asien.

Efter epidemien med SARS i 2003 fandt forskere ud af, at flagermus er naturlige værter for coronavirus.

Siden da har forskerne ifølge fagtidsskriftet Viruses fået kendskab til flere end 30 forskellige coronavirusser knyttet til de flyvende pattedyr.

Ifølge en artikel i Dansk Veterinærtidsskrift er der også fundet fem former for coronavirus i danske flagermus, som der er 13 arter af. Der er dog tale om alphacoronavirus. Altså ikke betacoronavirus som SARS-CoV-19.

På en eller anden måde fandt SARS-virus dengang i 2003 vej fra flagermus til desmerkatte.

På kinesiske markeder med levende dyr og mennesker tæt sammen formåede virus fra indfangede og vilde desmerkatte at mutere eller rekombinere, så det kunne tage springet til mennesker.

I begyndelsen på et fiskemarked

I det aktuelle tilfælde kan det samme være sket igen med skældyr som mellemværter i stedet for desmerkatte.

Mistanken er, at springet kan være sket på det nu lukkede Huanan-fiskemarked i den kinesiske millionby Wuhan.

Det fremgår af en hasteoffentliggjort artikel af kinesiske forskere i det naturvidenskabelige forskningstidsskrift Nature. Forskerne har analyseret en række døde sunda- eller malajskældyr konfiskeret af toldere i det sydlige Kina.

Sækkevis af ulovlige skæl fra skældyr konfiskeret sidste år af toldere i Hongkong. Fold sammen
Læs mere
Foto: ANTHONY WALLACE.

Ifølge de kinesiske forskere er det dog også en mulighed, at skældyr selv er naturlige værter for SARS-CoV-2.

»Indtil videre er skældyr bortset fra flagermus de eneste dyr, der dokumenteret er inficeret med coronavirus beslægtet med SARs-CoV-19,« skriver forskerne.

»Det er bemærkelsesværdigt,« tilføjer de, at der er fundet beslægtede coronavirusser i skældyr i forskellige provinser i Kina.

Dyrlæge i København Zoo,  Mads Bertelsen, siger, at skældyr »antageligt altid har været bærere af coronavirus«. Han er dog umiddelbart mest tilbøjelig til at mene, at flagermus er de oprindelige kilder til det SARS-CoV-2, der har udviklet sig til en pandemi.

»Men det kunne tyde på, at der er sket en rekombination (en form for mutation, red.) i et skældyr. Problemet er, at det reelt set kun behøver at springe fra dyr til mennesker en gang,« siger han.

De kinesiske forskere understreger, at ingen af de med SARS-CoV-2 beslægtede virusser fundet i skældyr har lige præcis de samme egenskaber som den coronavirus, der aktuelt er i stand til at trænge ind i og inficere menneskelige celler.

Men bekymringen er, at disse RNA-virus kan være hurtige til at mutere, akkurat som de ofte rekombinerer og danner nye hybridvirus. Det betyder, at to forskellige former for coronavirus kan blive til en helt tredje virus med nye egenskaber og nye muligheder for at smitte til andre dyr og måske også mennesker.

Berlingske har beskrevet, hvordan giftslanger i en tidligere forskningsartikel er blevet sat i forbindelse med overførslen af coronavirus fra flagermus. Et resultatet, der dog er draget i tvivl.

»Strengt forbudt«

Forskningsresultatet i Nature kan have stor betydning i håndteringen af såkaldte zoonoser som covid-19, hvor dyr er den oprindelige kilde til den sygdom, der rammer mennesker.

»Disse dyr (skældyr, red.) er af stigende betydning og interesse, fordi de er de mest ulovligt handlede pattedyr. De bliver spist, og deres skæl bliver brugt i traditionel kinesisk medicin,« står der i Nature-artiklen.

Forskerne tilføjer, at »disse dyr skal håndteres med særlig omtanke«, og at salg af dem på markeder bør være »strengt forbudt«.

Kineserne beskriver, hvordan skældyr kan være »vigtige værter for disse virusser«, hvilket er overraskende, da »skældyr er solitære dyr i populationer af relativ lille størrelse«.

Skældyr og andet såkaldt bushmeat fotograferet på et marked i Libreville i afrikanske Gabon tidligere på måneden. Fold sammen
Læs mere
Foto: STEEVE JORDAN.

»Opdagelsen af flere forskellige stammer af cornoavirus og deres lighed med SARS-CoV-2  i skældyr tyder på, at de skal betragtes som mulige værter for ny coronavirus, og de bør fjernes fra ferskvaremarkeder for forbygge zoonotiske overførsler,« skriver de i Nature.

Ifølge dyrlæge Mads Bertelsen er det værd at bemærke, at skældyr også er efterstræbt for deres kød og skæl i afrikanske lande som Nigeria, hvor de er »voldsomt på retur«.

På verdensplan er der 97 skældyr i anerkendte zoologiske haver, heraf to i tyske Leipzig, oplyser Mads Bertelsen, der også er adjungeret professor på Københavns Universitet.