DTU-studerende opdager 95 planeter

En amerikansk Ph.d.-studerende ved DTU har stået i spidsen for et omfattende studie, der nu udvider antallet af planeter uden for solsystemet med mindst 95.

Foto: L.CALCADA

For 400 år siden opdagede Galileo Galilei fire måner omkring Jupiter.

For snart 172 år siden fandt den tyske astronom Johann Gottfried Galle planeten Neptun.

Men nu har en studerende ved DTU Space i Lyngby stået i spidsen for opdagelsen af næsten 100 planeter.

Hans navn er Andrew Mayo, han er amerikansk Ph.d.-studerende, og planeterne, han har fundet, er alle såkaldte exoplaneter. Det vil sige, at de befinder sig lysår borte omkring ganske andre stjerner end Solen.

»Vi begyndte med at analysere 275 kandidater af hvilke 149 kunne valideres som ægte exoplaneter. Af disse har 95 planeter vist sig at være nye opdagelser,« siger Andrew Mayo i en pressemeddelelse.

Andrew Mayo er hovedforfatter på studiet, der er offentliggjort i tidsskriftet Astronomical Journal, men forskere fra bl.a. NASA og universiteterne i Tokyo og København har også bidraget.

Mayo og hans partnere har brugt fire år på i detaljer at gennemgå målinger fra planetjægeren Kepler-satellitten, der blev opsendt i 2009.

Satellitten kan ikke direkte observere de fjerne planeter. I stedet måler den det svage lystab på en stjerne, når en planet suser forbi stjernens skive. På den baggrund kan man ofte beregne planetens masse og afstand til stjernen.

Men der kan være talrige fejlkilder i signalerne, herunder fra satellitten selv. Opgaven har derfor især bestået i at frasortere fejlkilderne, indtil man udelukkende har stået med bekræftede fingeraftryk fra egentlige planeter.

Ifølge May rangerer de 95 nyopdagede planeter i størrelser fra mindre end Jorden og op til Jupiterstørrelse, men det er umuligt på baggrund af de eksisterende signaler at vurdere, om nogle af planeterne eventuelt kan være beboelige.

Til gengæld har han medvirket til at finde en planet om en helt usædvanligt klart lysende stjerne – den klareste, der nogensinde er opdaget ved hjælp af Kepler.

Stjernens klarhed er en fordel, hvis man følger op med yderligere jordbaserede observationer.

Forskningen i planeter om andre stjerner end Solen har bare godt og vel 20 år på bagen.

I dag har man opdaget omkring 3.600 af disse exoplaneter, hvoraf en enkelt studerende på DTU nu altså har stået i spidsen for fundet af næsten 100.