Den nat himlen faldt ned

Borgerne i den fynske landsby Gamtofte har længe ledt efter familierne til otte piloter, der omkom, da deres fly styrtede ned i præstegårdens have under Anden Verdenskrig. Nu ser deres mission ud til at lykkes i tide til en mindegudstjeneste.

Flight Sergeant Benjamin Hudson blev gift ti dage før, han blev sendt ud på en skæbnesvanger mission til Danmark. Sammen med syv kolleger styrtede han i døden i den fynske landsby Gamtofte. T.h. piloten Ernest James Presland. Foto: Palle Bruus Jensen Fold sammen
Læs mere

LONDON: Den 9-årige Hilda Jacobsen hørte ikke braget, da flyet faldt ned i præstens have på den anden side af vejen natten mellem 15. og 16. maj 1944. Men blev hun vækket af sin mor.

»Mor så, at det var alt for oplyst udenfor og vidste, at der var et eller andet rivravruskende galt. så hun vækkede min far og jeg, og fra vinduet kunne vi se et brændende fly i præstegårdens have,« fortæller Hilda Jacobsen, der i dag er 68 år.

Hilda fik ikke tid til at se nærmere på branden. I stedet skyndte den lille familie sig ned i husets kælder, og det viste sig at være en klog beslutning.

»Jeg kan ikke huske, hvor længe vi sad der, men der var en bombe tilbage i flyet, og den sprang med et gevaldigt brag. Bagefter var der totalt stille. Det er en af de ting, der gjorde dybest indtryk på mig. Stilheden bagefter.«.

Flyet var en Lancaster med kaldenummer ME 576 UL-X2 og om bord var otte britiske soldater. Flyet var fløjet fra Lincolnshire kl. 10 15. maj 1944 på en helt rutinemæssig mission for at lægge miner i Lillebælt.

»På det tidspunkt i krigen havde briterne kodemaskinen Enigma og kunne forudse tyskernes flådebevægelser ret præcist. Minerne blev lagt ned, når man vidste der ville komme skibe til og fra Skandinavien med transporter af eksempelvis jern fra Sverige. Det var helt afgørende at stoppe tyskernes forsyninger,« fortæller assisterende direktør ved Royal Air Force Museum i Storbritannien, Grant Newman.

Normalt var der syv mand i besætningen på en Lancaster, men på denne mission til Danmark var der otte mænd om bord. Den ældste var 30 år, den yngste bare 20 år gammel, da de blev sendt ud med deres last af miner, som det var sket så mange gange før.

Men for de otte mænd blev denne operationen alt andet end rutine. Ingen af dem fik nogensinde England at se igen. De blev angrebet af Luftwaffe. Flyet blev hårdt ramt og cirklede rundt i et stykke tid, inden det smadrede ned i præstehaven i Gamtofte med så stor kraft, at havens store gamle blodbøg blev revet op med rode.

Uhyggelig stilhed
Hilda Jacobsen hørte eksplosionen, mens hun sad i kælderen sammen med sin familie.

Elizabeth Ege Olsen, organist, oplevede også den voldsomme eksplosion.

»Det var en katastrofe på disse kanter. Taget blev revet af kirken, den store tunge trædør blev blæst ud og præstegården totalt ødelagt. To stråtækte gårde brændte ned,« fortæller hun.

Tidligt næste morgen kom tyskerne og ryddede op. De otte mænd, der var blevet dræbt i eksplosionen blev begravet på kirkegården i Assens.

Hilda Jacobsens forældre holdt hende inden døre de kommende dage.

»Jeg fik ikke lov til at komme ud. Det var forfærdeligt, men også meget spændende det, der var sket, når man bare er ni år,« siger hun.

Både flystyrtet og resten af krigen har efterladt et varigt mén.

»Hver eneste gang jeg hører lyden af et bombefly, hvis jeg eksempelvis ser en krigsfilm rejser hårene sig på armene af mig. Det ligger dybt i mig, at det er en meget ubehagelig lyd.«

Først efter krigen blev det muligt at rejse en mindesten i Gamtofte for de otte RAF-soldaters indsats for Danmark.

Elizabeth Ege Olsen har sammen med sognepræst Keld Schelander forsøgt at opspore efterkommere til de otte mænd fra Royal Air Force, så de kan deltage i en planlagt mindegudstjeneste på 60-årsdagen for deres død. Kun én tidligere hustru til en af piloterne har opsøgt mindestenen i Gamtofte, det skete for ti år siden. Hun blev gift med Flight Sergeant Benjamin Hudson, men parret nåede ikke meget mere end at få 48 timers bryllupsrejse, inden han blev sendt tilbage til RAF og på den fatale mission til Danmark. Hun giftede sig igen i 1947, men det var først i 1994 hun fik vished for, hvad der var sket med hendes tidligere mand.

Sporløse slægtninge
Indtil nu har det været svært at få oplysninger fra officielle kanaler, men efter organisten skrev til den britiske avis The Daily Telegraph, er der kommet skred i sagerne. Avisen bragte i denne uge navnene på de dræbte britiske piloter, og det har ført til kontakt med efterkommere af flyets tidligere Flight Leutenant, Ernest James Presland.

»Det var min fars fætter,« siger Ruth French, der læste historien om, hvad der skete med »Ernie« for første gang i den britiske avis.

»Vi vidste ikke meget mere end, at han var i RAF og var omkommet i krigen, så det berørte os meget at høre, hvad hans endelige skæbne blev. Min far var meget tæt på at græde og havde svært ved at tale om det, for han holdt meget af Ernie. Jeg har selv et billede af ham som 2-årig, og det var fantastisk spændende at se et billede i avisen af hvordan han så ud som voksen. Det har altid været et mysterium i familien, hvad der skete med ham.«

Siden hun læste historien har hun fået set et dokumentarprogram om, hvordan de natlige flyvninger over Danmark foregik.

»Vi har altid været passionerede omkring familiehistorie hjemme hos os, og det var meget fascinerende at se nøjagtig, hvad det var for en mission, Ernie blev sendt ud på.«

Ruth French har aldrig været i Danmark før, men 16. maj står hun ved kirken i Gamtofte for at være med til at hædre de døde piloter med en mindegudstjeneste og et fakkeltog til mindestenen.

»Jeg føler det som en meget stor ære at få lov til at repræsentere min familie til gudstjenesten i Danmark. Det bliver en stor oplevelse,"« siger Ruth French.