Verdens største træ-fly

Excentrikeren Howard Hughes' "The SPRUCE GOOSE" er den absolutte stjerne blandt bombe- og jagerfly fra Anden verdenskrig på amerikansk flymuseum i Oregon.

Foto: Leif Poulsen

Jeg sidder i pilotens sæde og leger, at jeg er Howard Hughes, den excentriske amerikanske milliardær, der satte vild energi og masser af millioner af dollar ind på at bygge verdens største transportfly, der skulle transportere tropper og militært isenkram fra USA til Europa under Anden Verdenskrig.

Læs også: Flyvende sportsvogne

Jeg leger, at stedet er Long Beach, Californien, datoen 2. november 1947, og ved min side i cockpittet er 2. piloten klar. Ligesom de 13 flymekanikere er på plads sammen med journalisterne. Denne dag skal vi demonstrere, at verdens største vandflyver, bygget næsten udelukkende af træ, kan cruise hen over vandet – og måske flyve.

Propellerne på de otte motorer på verdens længste vinger – næsten 100 meter er de – svinger, og flyet med kælenavnet »The Spruce Goose« og Den Flyvende Tømmerhandel tvinges op i fart over det blanke hav.
Efter første rundtur på vandet hopper halvdelen af journalisterne af igen – de skal rapportere hjem, at flyet faktisk kan bevæge sig. Resten får en tur mere, hvor hastigheden sættes op.

På den tredje tur letter flyet. For første og eneste gang går kæmpeflyet i luften og flyver 1,6 kilometer i en højde af 21 meter og med en fart af 217 kilometer i timen.
Forsigtigt sætter jeg flyet ned på vandet igen og taxier tilbage til udgangspunktet. Hvor flyet skal blive stående det næste halve århundrede.

For sådan var det. Howard Hughes og andre skrev i 1942 kontrakt med det amerikanske forsvar om udviklingen af kæmpeflyet, der skulle kunne rumme 700 fuldt udstyrede soldater i den kæmpe flykrop eller en T-54 Sherman-kampvogn. De allierede mistede så mange skibe til tyske u-både, at der var brug for store lastfly.

Problemet var, at krigen lagde beslag på de fleste metaller, blandt andet aluminium, så flyet skulle bygges næsten udelukkende af træ. Og det blev det så. Howard Hughes’ flyindustri udviklede en særlig måde at sammenføje træet på, og arbejdet med kæmpen skred langsomt frem.
Desværre for langsomt, for inden kæmpen var flyvefærdig, var krigen forlængst forbi og træflyet forældet. Så de næste mange, mange år henslæbte flyet tilværelsen i sin hangar ved Long Beach. Mens hundredvis af mekanikere holdt det i stand, i fald det skulle på vingerne igen.

I 1976 døde Howard Hughes og den sidste mekaniker forlod hangaren.
En periode ejede Disney-koncernen flyet og udstillede det, men det stoppede i 1980.

I starten af 1990erne fik man en god idé på Evergreen Aviation & Space Museum tæt på hovedbyen Portland i Oregon oppe i det nordvestlige USA.
Hvorfor ikke tilbyde at huse flyet i en museumsbygning, specielt tegnet til »The Spruce Goose«? Det gjorde man – og fik ja. Flyet kostede bare en dollar, mens det kostede en bondegård at skille flyet og samle det igen.

Men siden 1993 har man altså kunnet få en helt speciel oplevelse herude i ingenting i Oregon. For hvem forventer at finde Howard Hughes’ berømte fly netop her?
Flyet med verdens største vingespænd fylder godt op i udstillingshallen, hvor Flyvende Fæstninger (Boeing B17-bombefly, red.) fra Anden Verdenskrig og andre småfly er parkeret under vingerne. Og det er egentlig lidt synd, at bamsen stjæler så meget opmærksomhed, for flymuseet er rigtig godt, også til undervisningsbrug.

Men det ér altså sjovt at gå rundt om flyet og tabe underkæben ned på brystet i begejstring over underet. Og endnu sjovere at gå om bord. Tag et kig ned gennem den vældige flykrop, kig ud i de hule vinger, hvor en voksen mand kan stå oprejst – og tag endelig den ekstra gåtur op i cockpittet, der ganske vist koster en hundredkrone-seddel ekstra, men til gengæld er meget interessant for drenge i alle aldre.

For hvem vil ikke gerne sidde i Howard Hughes pilotsæde og fornemme historien komme krybende?

Læs også: I Svendsens luftspor