Verdens hurtigste mand

Chuck Yeager måtte begynde som flymekaniker under Anden Verdenskrig, fordi han ikke havde nogen uddannelse. Men han kom stærkt igen som berømt pilot.

Charles E. »Chuck« Yeager i 2012, da han skulle være medpassager i et F-15-fly.Foto: AFP/US Air Force Fold sammen
Læs mere

I flyvningens historie er der mange øjeblikke, der skiller sig ud, men især tre begivenheder kan kaldes egentlige milepæle. Den første er naturligvis, da brødrene Wright første gang fik et fly i luften i 1903, anden gang da Charles Lindbergh fløj alene over Atlanterhavet og trejde gang er det, denne historie handler om, nemlig da Chuck Yeager gennembrød lydmuren for første gang.

Det gjorde Chuck Yeager til et rigtigt flyver-es, men når han overhovedet fik lov til at gøre forsøget, så skyldes det de evner som pilot han havde vist i forvejen. Under Anden Verdenskrig ville han gerne ind til luftvåbnet, men da han kun havde hvad der svarer til folkeskolen i undervisningsniveau, så måtte han nøjes med en plads som mekaniker, mens han kunne se, hvordan piloterne fløj ham over hovedet. Men der blev hurtigt mangel på piloter, og Chuck Yeager fik lov til at prøve kræfterne med maskinerne i luften i stedet for i værkstedet. Han lærte at flyve og kom til England i 1944, hvor han hurtigt kom til at flyve jagerflyet P-51, der er den amerikanske pendant til briternes berømte Spitfire.

Han blev som mange andre sendt på ekspeditioner over det tysk besatte Europa, hvor han sammen med en sværm P-51 skulle beskytte bombeflyene mod angreb fra de tyske jagere. Han nåede at skyde et tysk fly ned undervejs i de første otte ekspeditioner han deltog i, men otte var åbenbart ikke et lykketal, for han blev selv skudt ned og landende i det besatte Frankrig. Yeager var vokset op som søn af en borer-arbejder, og hjemme var beskedent, men tilgengæld var hans far ivrig for, at sønnen skulle lære naturen at kende. Altså både være i stand til at fiske, skyde og ikke mindst overleve i naturen. Det kom den 21-årige Chuck Yeager til gode, da han pludselig befandt sig i fjendtligt territorium og selv skulle klare at komme videre til Spanien for ikke at blive taget til fange af tyskerne. Undervejs var han i kontakt med den franske modstandsbevægelse. Det lykkedes ham at komme over de franske Pyrenærer og ind i Spanien og derfra tilbage til England.

Men glæden var ikke stor hos ham, for da han kom til England fik han at vide, at han ikke længere måtte flyve. Årsagen var, at hvis en pilot havde været i kontakt med modstandsbevægelsen og blev skudt ned igen, så kunne han under totur forråde dem. Og det ville man undgå. Men Chuck Yeager ville ikke give sig. Han klagede til sine forsatte og nåede omsider helt til tops i form af den senere præsident, men dengang general Dwight D. Eisenhower, som han forklarede, at det ikke kunne være rigtigt, at han kun nåede at deltage i otte luftslag.

Lidt overraskende gav generalen ham ret, og derefter udfoldede Chuck Yeager sig i resten af luftkrigen som en sand helt, der kom op på at uskadeliggøre fem fjendtlige jagere i blot et enkelt slag og sandsynligvis også den første til at nedskyde et fjendtligt jetfly.

Efter krigen blev han testpilot i forsvaret og hos flyfabrikanter. Det var her hans livs chance kom, da han som den bedste pilot fik tilbudt at overskride lydhastigheden. Man vidste på det tidspunkt ikke, hvad der ville sket, når man gennembrød lydmuren i testflyet X-1, der var bygget af Bell. Der var problemer med store rystelser under de første flyvninger, men Yeager og en anden pilot kom med forslag til ændringer på flyet og 14. oktober 1947 lykkedes det for det orange fly at gennembryde lydmuren med Chuck Yeager ved roret.

Det var ikke blot et hul gennem lydmuren, men et hul til rumforskningen, for X-1 var i virkeligheden en raket. Men det er en helt anden historie.