Tag med til glamourøst maskebal

Bøger: »Årets skandale« Sophie Gee skriver muntert og medrivende om overklasseliv i 1700-tallets London.

Foto: Scanpix

Australske Sophie Gee har en ph.d-grad i engelsk litteratur fra Harvard og har tidligere udgivet artikler om den engelske 1700-tals-digter Alexander Pope. I sin debutroman, »Årets skandale«, gør hun Pope til en af hovedpersonerne og omsætter sit solide kendskab til epokens kulturelle liv til en underholdende og skarp roman om livet i Londons højere samfundslag.

Selskabssæsonen er i fuld gang, og baller, sammenkomster og teaterforestillinger tjener alvorligere formål end ren underholdning. Det er her man kan gøre et godt parti, og den smukke, ombejlede Arabella Fermor længes efter kærlighed. Den finder hun i mødet med den unge baron Lord Petre, og de indleder en heftig og hemmelig affære. Arabella sætter sit gode rygte over styr i sikker forvisning om, at det må ende med ægteskab, mens Petre forsøger at fortrænge, at hans familie aldrig vil gå med til det. Arabella er, som de øvrige kvinder i romanen, helt klar over, at hendes markedsværdi afgøres af navn, dyd, medgift og – vigtigst af alt – forgængelig skønhed. Derfor handler enhver giftemoden ung kvindes tilværelse om at købe handsker, prøve kjoler og tage sig ud.

Mændene er også brikker i et spil, hvor titel og formue i sidste ende afgør følelseslivet. Dog kan en mand, i modsætning til en kvinde, høste anerkendelse i kraft af sit intellekt. Det bliver Alexander Popes redning. Han har siden barndommen haft et svagt helbred og lider af en deformerende tuberkulosesygdom, der gør ham pukkelrygget og hæmmer hans vækst. Hans familie er katolikker, som efter antikatolske angreb er flygtet ud på landet, hvor unge Pope keder sig voldsomt. Han drager til London og kaster sig hovedkulds og akavet ind i selskabslivet. Han drømmer om at blive den næste Vergil og opnår også anerkendelse for sine vers, men ingen virkelig udbredelse. I London er han en årvågen observatør, der vikles ind i kredsen om Lord Petre og Arabella. De menneskelige forviklinger kulminerer i en episode, hvor Petre i al offentlighed stjæler en lok af Arabellas hår. På baggrund af den furorevækkende episode skriver Pope et satirisk digt »Den røvede Haarlok«, som sikrer ham berømmelse og respekt. Episoden, såvel som digtet, udstiller en overfladisk, manieret og klaustrofobisk verden – og danner historisk baggrund for »Årets skandale«.

Forfatterens baggrundsviden er så fint integreret i romanen, at der er en lethed og elegance over fortællingen. Det bliver det aldrig belærende overkill, men en munter fortælling, der bevæger sig ubesværet mellem politiske intriger, religionshistorie, litteratur og societyliv.