Spildte bedrifter

Tour de France er i dyb kommerciel krise. Seertallet er i frit fald alle andre steder end i Danmark. Sponsorer er på vej ud. Læsset med dopingskandaler er ved at få pengehjulene til at ekse under Touren.

Tour de France, <br>4. etape, 11. juli 2007. Foto: Franck Fife / AFP Fold sammen
Læs mere

Står det til arrangøreren bag Tour de France, må Michael Rasmussen gerne miste den gule førertrøje i dag. Helst til Andreas Klöden. Tyskeren skal dertil i optimalt fald forblive i gult til Paris. Eller alternativt miste den til en amerikaner. Eller en franskmand.

Det er ikke fordi tourledelsen ikke anerkender storheden i den tølløsefødte bjergrytters himmelstorm. De sætter også pris på, at danskere er begejstrede og høje i cykelsproget samt værdsætter hver en seer i det lille land oppe mod nord.

Men ligningen skåret ud i krydsfinér ser sådan ud: Dansk sejr i Tour de France er lig økonomisk nederlag for arrangørerne.

Verdens største cykelløb er på vej ind i sin mest markante krise nogensinde. En krise, der ikke handler om endnu en dopingsag. Den handler om, at konsekvensen af alle de forrige sager nu tynger, så pengehjulene er ved ekse under Touren. Seertallene er stort set alle andre steder end i Danmark i frit fald.

»Samlet er det faldet betydeligt, ja. Det er dopingskandalerne, der først nu slår rigtigt igennem. Og det er meget alvorligt for Tour de France,« siger Kevin Alavy, der er analysechef i Initiative Sports Futures, medierådgiver for globale sponsorer og med kontorer i 58 lande verden over.

Ifølge Initiative Sports Futures opgørelser er der traditionelt tre lande, der repræsenterer mere end 65 procent af det totale tour-seertal. Henholdsvis Frankrig, Tyskland og USA. Men det er ophørt i 2007. Eksempelvis har Tour de France i år et højere antal seere i Danmark end i USA trods en forskel på næsten 300 millioner i indbyggertal.

Etisk sump
For fåår siden var Tyskland cykelsportens mest ekspanderende marked i almindelighed. Samt Tour de Frances mest lovende i særdeleshed. I dag bevæger professionel cykelsport sig på randen af graven syd for den danske grænse. Tophistorien torsdag på forsiden af den store tyske avis Süddeutsche Zeitung lød: »Doping ruinerer tysk cykelsport«. Flankeret af et billede af Patrik Sinkewitz iført forfærdet mine, den seneste dopingafslørede på det tyske Team-T-Mobile. De to tyske TV-stationer ARD og ZDF droppede efter afsløringen som bekendt øjeblikkeligt deres transmissioner.

»Lige nu lider to af de største markeder for Tour De France umådeligt. Den amerikanske interesse er faldet dramatisk. Og i Tyskland har TV først trukket sig med henvisning til Sinkewitz-sagen for derpå at dukke op igen i form af en ny station, der har overtaget rettighederne. Ingen af delene kan siges at overraske,« siger Kevin Alavy.

Tyskland havde nær ikke fået nogen som helst dækning i 2007. Allerede i år 2006 faldt antallet af tyske tour-seere fra 2,7 millioner i snit i 2005 til 1,5 millioner sidste år, hvor den lokale eks-tourvinder, Jan Ullrich blev afvist ved start på grund af dopinganklager. Altså mere end 50 procent. Det kunne dog have været værre. »Flandern Rundt« mistede for nylig 77 procent seere i forhold til sidste år. Og de fleste forårsklassikere er faldet med 50 til 70 procent i seertal de seneste år. I 2007 har næsten samtlige betydelige tyske ryttere enten erkendt eller måttet se sig grebet i dopingbrug.

Tysklands indenrigsminister, Wolfgang Schäuble, er berømt for sin cykelsportsentusiasme. Lam efter et attentatforsøg tilbage i 1990, kører Schäuble ofte på sin håndcykel i Berlin. Forleden sagde han til berlineravisen Tagesspiegel, at Tour de France har mistet sin fascination. Der er i dag grund til at betragte sporten med stor skepsis, mente ministeren. I år skal der køres landevejs-VM i Stuttgart. Den tyske regering har indvilget i at bidrage med penge til arrangementet.

»Men forløbig holder vi på pengene,« sagde Schäuble: »Stuttgarts ry som sportsby skal ikke sættes over styr ved at være vært for en stor konkurrence, der hænger fast i en etisk sump«.

Ingen seere uden Lance
USA blev under Lance Armstrongs syv år lange regentperiode betragtet af Tour de France som det forjættede land. Ikke mindst oven på det første store dopingår i 1998.

I øjeblikket siger rygterne, at TV-stationen OLN, der viser Touren på kabel-TV, nærmer sig et gennemsnitligt seertal helt nede på 200.000. OLN har endnu ikke offentliggjort tallet. Holder det stik, ser 1.499 amerikanere ud af 1.500 ikke Tour de France. I Danmark er det blot 14 ud af 15, der ikke ser med. Og seertallet stiger endda her til det dobbelte på bjergetaper, hvor Michael Rasmussen gør sig.

Under Lance Armstrongs sidste Tour-triumf fulgte knap ti gange så mange amerikanere med som i dag. Dette blev halveret med Floyd Landis sejr sidste år. Efter afsløringen af Landis dopingbrug er det således nu på vej mod bunden.

Selv den store franske sportsavis LÉquipe ejet af samme selskab som Tour de France synes at have mistet alle illusioner. Som avisen for nylig skrev: »Siden 1998 har Touren været svigagtig, resultaterne tilberedt med EPO, og ingen foretager sig noget«. Dette fik kommentatoren Simon Kuper til kort før starten påårets Tour at notere i Financial Times: »Når LÉquipe siger sådan, ved man, at stoffer er ved at slå Tour de France ihjel. Arrangørerne forsøger desperat at redde Touren gennem tiltag som at åbne løbet i London, men det er for sent. Verdens mest mytiske løb har mistet det meste af sit publikum, formentlig for altid.«

I 2005 opsummerede LÉquipe i øvrigt det internationale cykelår i almindelighed ved at konkludere: »Vi har nået bunden«. I 2006, hvor Basso og Ullrich blev nægtet start i Touren, og Landis siden vandt for derpå at skandalisere Le Tour, opsummerede LÉquipe cykelåret med dommen: »Der var en dobbeltbund«.

600.000 franskmænd slukkede
Også i Frankrig er Tourens seertal på vej ned i foruroligende tempo. Ikke i samme skala som i Tyskland og USA. Men tillige i værtslandet er cykling en sport, der står med front mod en meget seriøs udfordring. Det gennemsnitlige seertal er her faldet fra 4,2 millioner i 2005 til 3,6 i 2006. Endnu et markant fald ventes i år, hvor ingen franske ryttere gør sig gældende i toppen. I LÈquipes seneste afstemning er der meget sigende for nationens efterhånden anstrengte forhold til cykling blot en enkelt cykelrytter blandt de 30 mest populære sportsfolk i værtsnationen for Tour de France. Ikke den femdobbelte tourvinder, Bernard Hinault, som man ville antage. Det er derimod verdens bedste kvindelige rytter gennem tiderne, Jeannie Longo.

Det er ikke nyt at erklære international cykelsport i krise. Eller for den sags skyld tale om, at antallet af doping­sager nu definitivt har gjort sporten så forkætret, at sponsorerne ikke længere får seervaluta for pengene og vil flygte. Tykke tegnebøger er blevet tabt af sporten før. Andre er til gengæld fundet. For international landevejscykling har været et umådeligt billigt, globalt sportssponsorat sammenlignet med andre sportsgrene.

Indtil nu.

Vægtige holdsponsorer er på vej ud af sporten i almindelighed og Touren i særdeleshed. Det helt store amerikanske cykelhold, Discovery, nedlægges efter i år. Det samme sker med det franske Crédit Agricole, der ellers har mange års trofast deltagelse bag sig. Endelig ventes det, at sponsoren for det lige nu dopingramte store tyske hold Team-T-Mobile trækker kreditkortet til sig hurtigere, end sprinteren Erik Zabel kan køre en afslutning. En nylig undersøgelse af det tyske marketingfirma IFM anslår, at reklameværdien i Tour de France fra sidste år til i år er faldet med 52 procent på det tyske marked.

Sportsdirektøren for det amerikanske Discovery-hold, Johan Bruyneel, har medgivet, at cykelholdet, der for to år siden havde en syvdobbelt amerikansk tourvinder, i dag har svært ved at finde en ny sponsor.

En tysker vil være godt
Det er med selve Tour de France, som det er med de produkter, løbets sponsorer skal markedsføre. Det er bydende nødvendigt, at produktets troværdighed er i top. Hvis ikke folk har tillid til produktet, vender de det ryggen. Med mindre man er i stand til at genopvække tilliden. Den globale medierådgiver Initiative Sports Futures begiver sig ikke af med moral, ifølge analysechef Kevin Alavy. Eller tager stilling til, om doping nogensinde kan udfases af cykelsport.

»Jeg kan kun sige, hvordan de kommercielle betingelser er blevet. Hvis ikke Touren får styr på doping, hvis ikke de er i stand til at levere et rent løb, så vil det langsomt glide ud i glemslen. En rent løb er et publikumskrav, og lever man ikke op til det, vil det være kommercielt skadende i et omfang, vi end ikke har set endnu,« lyder det fra Alany.

Initiative Sports Futures anbefaler ikke sine kunder som Burger King, Samsonite, Bang & Olufsen, Credit Suisse, France Telecom eller Fujitsu Siemens at holde sig fra Tour de France. Firmaet lægger blot fakta og seertal frem og beder kunden overveje nøje, om vedkommende synes, at troværdigheden i begivenheden stadig er i behold.

»Jeg tror ikke nødvendigvis krisen for Touren er endelig. Seere og sponsorer kan vende tilbage. Men det forudsætter, at folk igen får tillid til, at rytteren der til sidst står øverst på podiet, er den hurtigste og ikke den, der har indtaget de mest effektive stoffer. International sport anskues meget nationalistisk af alle seere verden over. Og det vil helt klart også være ønskeligt for arrangørerne af Tour de France, at en endelig vinder er fra et land med et højt befolkningstal. Det genererer seere, som genererer sponsorer, og en god cirkel kan igen opstå,« siger Kevin Alavy.

En tysker vil være godt. Andreas Klöden vil kunne sikre en tiltrængt genkomst for løbet på et af dets vigtigste markeder. Kunne tourledelsen selv vælge, ville de have vanskeligt ved at finde ret mange ringere kandidater til at stå i gult på podiet i Paris end Michael Rasmussen. Men vælge kan tourledelsen selvfølgelig ikke. Faktisk nærer den heller ikke selv store forventninger til årets tour. Som tourboss Christian Prudhomme fornuftsstridigt og med et ironisk smil udtalte før Tour de France 2007 med henvisning til de senere års dopingskandaler: »Jeg håber, at ham der ender i den gule trøje på Champs-Elysées er Tourens vinder«.