På trip med Plinius den ældre

Bøger: Plinius den ældre: »Om mennesker og dyr«. Plinius’ oprindelige ambition var intet mindre end at beskrive alt, hvad der kan krybe og gå på jorden, og du godeste, hvor er det sjovt.

Kender De en achlis? Den lever på øen Scandinavia og ligner et elsdyr, bortset fra at achlisen ikke kan lægge sig ned. Når en achlis skal sove, foregår det derfor op ad et træ og samme grund er dyret let at fange: Det kræver bare, at man fælder træet.

Dette fantastiske dyr er blot et blandt mange, som man stifter bekendtskab med i Plinius den Ældres »Om mennesker og dyr«, og lad så gå med, at en achlis næppe nogensinde har eksisteret. Bogens oversætter og tilrettelægger, Harald Voetmann, har set stort på det sandfærdige i Plinius’ oprindelige værk, der fylder intet mindre end 37 solide bøger. I stedet er Voetmann gået efter de passager, som han selv synes »er de bedste, ondeste, platteste, smukkeste og særeste,« som han udtrykker det i bogens lille forord.

Det er en ualmindelig god idé, Harald Voetmann der har fået, for du godeste hvor er det sjovt, og du milde hvor er det godt.

Plinius’ oprindelige ambition var intet mindre end at beskrive alt, hvad der kan krybe og gå på jorden, og han bruges faktisk stadig som en seriøs, antik, naturvidenskabelig kilde. Men sagt uden malice ved vi mere, end man gjorde på Plinius’ tid, som strakte sig fra 23-79. Det betyder, at Plinius ofte bliver ufrivillig morsom, for få ting er mere komiske end en alvorlig mand, som med stor autoritet hævder det rene vrøvl, såsom at elefanter kan klatre op ad reb, hvilket Plinius selv finder forbavsende, »men mest forbavsende er, at de kan kravle ned igen«, som han tilføjer.

Andre steder lyder Plinius’ beskrivelser som de rene hallucinationer, som når han beskriver indiske folkeslag, hvor det ene kun har et ben med en fod så enorm, at den kan bruges som skygge i dagtimerne; det andet hverken hals eller hoved men til gengæld øjne på skuldrene.

Der er med andre ord eksotik for alle pengene, og jeg vil godt vædde en helstegt achlis på, at der ikke kommer nogen bedre mandelgavebog i denne sæson.