Jagerpiloten der skød sit idol ned

Hvad skete der egentlig med den sagnomspundne pilot og forfatter Antoine de Saint-Exupéry, efter at han 31. juli 1944 fløj ud i det blå? Nu synes mysteriet løst – han blev skudt ned af en tysk jagerpilot, der har skammet sig lige siden.

Den 31. juli 1944 satte forfatteren og piloten Antoine de Saint-Exupéry sig for sidste gang i cockpittet på sit Mustang P-38 Lightning jagerfly. Først nu synes mysteriet om hans forsvinden løst. Fold sammen
Læs mere
Foto: Scanpix

»De kan stoppe med at lede. Det er mig, der skød Saint-Exupéry ned.«

Sådan lød det angiveligt, da den tyske historiker Lino von Gartzen ringede til den pensionerede tyske jagerpilot Horst Rippert. Udsagnet efterlod historikeren stum i flere lange sekunder, for dermed havde han med et slag løst en gåde, der har fascineret både litterater, krigshistorikere, flyentusiaster og undervandsdykkere i langt over et halvt århundrede: Hvordan den verdensberømte franske pilot og forfatter Antoine de Saint-Exupéry kom af dage.

Den skæbnesvangre tur
Klokken er lidt over otte om morgenen den 31. juli 1944, da Saint-Exupéry kommer gående hen ad en startbane på den franske ø Korsika. En ung amerikansk mekaniker hjælper franskmanden med at pakke faldskærmen og tilslutte iltmasken i cockpittet.

»Jeg så ham for første gang tæt på. Jeg fornemmede en stor sindsbevægelse. Han kendte mig ikke og talte alligevel meget venligt til mig,« husker mekanikeren bagefter. Lige som de øvrige ansatte på flybasen Borgo ved han udmærket, hvem Saint-Exupéry er.

Den franske vovehals indgyder nemlig respekt i både litterære og aeronautiske kredse. Som en af den internationale postflyvnings pionerer har han arbejdet for både Aeroposta Argentina og Marokkos postvæsen og forstår som ingen anden at nedfælde pilotens sensationer i værker som »Postflyveren« og »Flyvere i natten«.

En nødlanding i Sahara i 1935 giver ham desuden inspiration til den verdensberømte børnebog »Den lille prins«, der udkommer i 1943 på et forlag i USA, hvor Saint-Exupéry har bosat sig efter nazisternes invasion af Frankrig.

Samme år melder han sig til Charles de Gaulles Frie Franske Styrker på Korsika for at flyve rekognosceringsmissioner over sit hjemland op til de allieredes invasion af Provence. Egentlig er han med sine 43 år alt for gammel, men højere oppe i systemet bliver der blev lagt et godt ord ind for den observante franske legende, der ikke er bleg for at flyve en ekstra sløjfe på sine risikable foto-missioner.

Også denne dag, bemærker den unge mekaniker der hjælper ham på plads i cockpittet, ligger der en notesblok med en blyant i snor på Saint-Exupérys skød, da hans Lightning P38 ruller ud ad startbanen og forsvinder i det blå.

Da den amerikanske radar ud for Korsika klokken 13 stadig ikke har fået øje på noget indkommende fly, begynder uroen at brede sig, for flyets brændstoftanke tillader kun fem timers flyvning. Klokken 15.30 skriver efterretningsofficer Vernon V. Robison under på en formular: »Pilot vendte ikke tilbage til basen og formodes tabt.«

Spekulationer og rygter
Saint-Exupérys forsvinden giver anledning til allehånde spekulationer. En af teorierne går på, at han bevidst har styrtet sig selv i døden – han har nemlig kort forinden haft et skænderi med Charles de Gaulle og været i et modløst humør, påpeges det. Andre kolleger forestiller sig en nødlanding i Schweiz eller at iltforsyningen i cockpittet er stået af. De ondeste tunger hvisker, at Saint-Exupéry er gået over til fjenden.

Først i 1998 begynder sandheden at skylle frem, da en fisker ud for Marseille får en sølvarmlænke med navnet ’Antoine de Saint-Exupéry’ i sit net, og senere samme år finder dykkeren Luc Vanrell i nærheden resterne af flyet, der bliver hævet og udstillet på Musée de l’Air et de l’Espace i Paris-forstaden Bourget.

Vanrell går derefter i kompagniskab med Lino von Gartzen fra Bayerns selskab for undervandsarkæologi, og sammen foretager de 1.200 opkald til tidligere Luftwaffe-piloter og deres familier – og pludselig en dag er der bid.

I første omgang lover von Gartzen at holde hemmeligheden for sig selv, da den i dag 88-årige Horst Rippert frygter at blive massakreret af tabloidpressen. Efter en rum betænkningstid går han dog med til at stå frem i bogen »Saint-Exupérys ultimative hemmelighed«, der udkom i påsken i Frankrig.

Rippert fortæller, at han spottede det franske fly på vej mod Marseille, hvorefter han skubbede rorpinden på sin Messerschmidt ME-109 fremad, dykkede under den fjendtlige flyvemaskine og gennemhullede vingerne. Flyet styrtede direkte i Middelhavet, uden at Rippert så nogen springe ud med faldskærm.

»Men hvad har du gjort?«
Eftersom de allieredes nødmeldinger over radioen om Saint-Exupérys forsvinden blev opsnappet af tyske lyttestationer, gik det nogle dage senere op for Rippert, at det formentlig var en af hans yndlingsforfattere, han har sendt i Middelhavet.

»Hans flyvemaskine brændte som et lys. Man fortalte mig senere, at det skulle have været Exupérys. Hvilken katastrofe! ’Men hvad har du gjort?,’ sagde jeg til mig selv,« beretter den tyske mesterskytte, der under krigen nedskød op mod tredive allierede fly.

»Jeg så ikke piloten, og det er godt det samme, det ville have været umuligt at vide, at det var Exupéry. Jeg håbede, og jeg håber stadig, at det ikke var ham. I min ungdom læste vi alle sammen hans bøger, og vi var vilde med dem (...) Han kunne virkelig skrive beundringsværdigt om himmelen og piloters tanker og følelser. Hans forfatterskab vakte flyverkaldet hos mange blandt os. Jeg beundrede hans personlighed,« insisterer Rippert: »Hvis jeg havde vidst det, ville jeg ikke have åbnet ild. Ikke mod ham!«

»Saint-Exupéry, l’ultime secret«. Skrevet af Jacques Pradel og Luc Vanrell. Netop udkommet på det franske forlag Rocher.