Her er Roskilde Festivals lillebror

Den aarhusianske festival Northside, der åbner fredag, har på blot fire år udviklet sig til en af de største musikfestivaler i Danmark. Opskriften har ifølge festivalen blandt andet været en skarp musikalsk profil, der ikke levner plads til byens ellers så hæderkronede musikalske koryfæer.

Northside Festival i Aarhus satser på overskud i år. Fold sammen
Læs mere
Lyt til artiklen

Vil du lytte videre?

Få et Digital Plus-abonnement og lyt videre med det samme.

Skift abonnement

Med Digital Plus kan du lytte til artikler. Du får adgang med det samme.

Der er ikke meget slinger i Vestergade for øjeblikket.

Her i den aarhusianske Northside Festivals hovedkvarter beliggende i den gade som en af den jyske hovedstads mange musikalske koryfæer Peter AG Nielsen udødeliggjorde for noget, der virker som en menneskealder siden, hersker en afslappet og selvsikker stemning. Som en stille summen af succes. Festivalens talsmand, John Fogde, har taget slips på i dagens anledning og disker op med sponsorvand, mens de sidste beskeder på mobilen tjekkes.

Blot et par kilometer derfra i Ådalen er frivillige allerede i fuld gang med at skabe rammerne for det, der er blevet endnu et kulturelt vartegn for byen. De 25.000 billetter, der var sat til salg i år, er for længst blevet solgt. Nu skal alt bare klappe.

»Vi har arbejdet stenhårdt på det her i et år, og med de ambitioner vi har, er der mange ender, der skal mødes. Jeg må indrømme, at da Modest Mouse pludselig aflyste, fik vi lidt sved på panden, men jeg synes, vi har fundet en fuldgod erstatning i Jagwar Ma, og nu glæder vi os,« siger John Fogde og smiler bredt.

Det gjorde han ikke søndag aften for et år siden. Ganske vist havde Northside sidste år solgt omkring 20.000 billetter, men festivalen kolliderede med EM i fodbold og Danmarks sidste gruppekamp mod Tyskland. Northside havde i respekt for musikken valgt ikke at opstille en storskærm, der kunne vise kampen, og mens regnen silede ned, kunne han og resten af arrangørerne opleve at folk langsomt forlod pladsen.

»Jeg var rasende, våd og træt efter at have knoklet i døgndrift i samtlige dage. Når man har arbejdet så meget med en ting gennem så lang tid, så er det frustrerende at opleve, når sådan noget sker,« fortæller John Fogde.

Da det så efterfølgende viste sig, at festivalen gennem dens treårige levetid trods stigende publikumstilgang stadig ikke formåede at give overskud, var det tid til at evaluere hele konceptet omkring Northside. Var det den rigtige musikalske profil? Skulle man fortsætte med at bruge penge og ressourcer på bæredygtighed og økologisk mad? Og skulle man gøre op med princippet om ikke at være en telt-festival?

Resultatet blev et nej til det hele. Man følte, at man havde fat i den lange ende og ønskede ikke at gå på kompromis med de principper, der havde været udgangspunkt fra starten. I stedet satte man alt ind på at optimere og forbedre de forskellige dele, så festivalen i endnu højere grad kunne leve op til sine visioner.

»Det er klart, at når vi er halvvejs ejet af en tysk forretningsmand (Northside ejes 50 procent af den tyske forretningsmand Folkert Koopmans, hvis selskab FKP Scorpio er involveret i koncertpromotion og arrangement af 16 festivaler rundt omkring i Europa, red.) så forventes det også, at den investering, der er foretaget, kommer tilbage i en eller anden form. Vi har fået lang snor og lov til at gøre tingene på vores egen måde, men der kommer et tidspunkt, hvor man skal gå i plus. Så vi satte alt ind på, at det skulle blive i år,« fortæller John Fogde.

Et af de steder, hvor der dog blev sat ind for at vende minus til plus, var marketingbudgettet, som blev halveret. Til gengæld har Northside skruet op for deres involvering med festivalens gæster via de sociale medier, hvilket ifølge John Fogde har været medvirkende til, at festivalen i år har kunnet melde udsolgt før tid.

»Brugerinvolvering er noget, vi i et stykke tid har gjort utrolig meget ud af. Både i 2012 og i år har vi ud fra en stort ansøgerfelt valgt 40 såkaldte »Northsiders«, der med vidt forskellige baggrund har hjulpet os med at gøre festivalen bedre. Men samtidig har vi skruet endnu mere op for vores kontakt til publikum – eksempelvis via de sociale medier. Det med løbende at være i tæt kontakt med vores publikum og hjælpe dem med at få så god en oplevelse som mulig er helt essentielt for os,« fortæller John Fogde, der dog samtidig vedkender, at den største garanti for succes er, at festivalen hvert år kan præsentere et så godt musikprogram som muligt.

Og netop årets program med så stærke internationale navne som Nick Cave & The Bad Seeds, The Knife, Daugther, Phoenix, Alt-J, The Flaming Lips, Band of Horses og Portishead er været fremlagt som en stor del af hemmeligheden bag den aarhusianske festivals succes med at sælge billetter.

»Vi synes også selv, at det ser godt ud, selv om der naturligvis altid er navne, som vi havde drømt om at se på plakaten, men som af forskellige årsager ikke kom med i år. Der er altid så mange elementer, såsom tourplaner og økonomi, der skal gå op i en højere enhed, og man kan ikke altid regne med, at et navn som David Bowie står klar til at give koncert i Aarhus,« siger John Fogde og fortsætter:

»Vores udgangspunkt er at præsentere noget musik af en kvalitet, som vi ikke er vant til i Aarhus. Masser af respekt til byens spillesteder, der gør et stort arbejde for byens kulturliv, men de melder også tilbage, at det ikke altid er nemt for dem at booke de her bands, der måske kun giver én koncert i Danmark og derfor ofte vælger at spille i København.«

Og det er da også noget, der er blevet bemærket på byens rådhus, som ganske vist i de første år lige skulle se festivalen lidt an, men nu har taget Northside Festival til sig som et af de mange kulturelle tilbud, Aarhus kan byde på.

»Vi har efterhånden fået et rigtig godt samarbejde med kommunen. Det er klart, at en festival som vores smitter af på mange dele af erhvervslivet i byen. Ikke mindst hotellerne, for folk skal jo have et sted at bo, men også den offentlige transport, taxaerne og restauranterne mærker, at der er festival. Men måske vigtigst af alt, så er festivalen god for hele den aarhusianske selvbevidsthed. Vi kan mærke, at folk er stolte af, at vi kan trække så spændende internationale navne til byen, og det vil de gerne bakke op om – også selv om der naturligvis altid er nogen, der synes at musikprogrammet godt kunne være anderledes, siger John Fogde.«»Altså at I ikke har byens gode stolte sønner som TV-2 og Thomas Helmig på plaktaten?«

»Ja, eksempelvis. Nu spillede Steffen Brandt jo et nummer sammen med Turboweekend på festivalen sidste år, så det er ikke fordi, de ikke er velkomne, men et band som TV-2 er nok lidt for folkelige for os. Vi kigger ikke specifikt på den aarhusianske musikscene, når vi booker danske bands, men betragter os mere som en festival for hele landet.«

Taktikken har vist sig at give pote. I hvert fald har Northside i år været i stand til at trække gæster fra hele landet – ikke mindst København – og der er sågar også gæster fra udlandet, der har valgt at lægge vejen forbi Ådalen denne weekend. En udvikling, der gerne skulle fortsætte, hvis Northside Festivalens ambitioner om at vokse sig endnu større for fremtiden, skal indfries.

»Vi har en drøm om at komme op at ramme de 35.000 gæster. Men det er så også det absolutte maksimum med den placering, vi har for øjeblikket, samtidig med at vi ikke ønsker at blive en teltfestival. Men hvis vi skal op på 35.000 gæster, kræver det, at vi fremover bliver endnu bedre til at trække gæster især fra de andre skandinaviske lande samt Tyskland og England. Så det regner vi med, bliver et indsatsområde for fremtiden,« siger John Fogde.