Dette er en kommentar. Den udtrykker skribentens eller skribenternes holdning.

Var erhvervsguruen Jack Welch skæv i sine forretninger?

Om nogen har den kendte erhvervsmand GE-topchefen Jack Welch påvirket vores måde at forstå forretning på. Vi kan også lære af hans begrænsninger.

Erhvervsmanden Jack Welch blev berømt for at gøre konglomeratet General Electric til verdens mest værdifulde selskab gennem blandt andet markante sparerunder og fokus på værdi for aktionærerne. Arkivfoto: Lucas Jackson/Reuters/Ritzau Scanpix Fold sammen
Læs mere
Lyt til artiklen

Vil du lytte videre?

Få et Digital Plus-abonnement og lyt videre med det samme.

Skift abonnement

Med Digital Plus kan du lytte til artikler. Du får adgang med det samme.

Et af de mest epokegørende dokumenter i dansk erhvervsliv begyndte med et citat af Jack Welch: »Sørg for at se verden, som den virkelig er, og ikke sådan, som den var engang, eller sådan, som man ønsker, den skal være.«

Det var direktør Jørgen Vig Knudstorps memo til LEGOs ledelse i sommeren 2003. Memoet repræsenterede et klarsyn, som lagde kimen til at redde virksomheden og begynde dens succesfulde transformation.

Jack Welch inspirerede med sit mesterværk. Han havde øget værdien af det hæderkronede konglomerat General Electric 34 gange og gjort det til verdens mest værdifulde firma i løbet af sine 20 år som topchef. Welch slap roret i 2001 og fortsatte som en førende erhvervsguru frem til sin død for to år siden.

New York Times journalisten David Gelles forsøger at begå karaktermord på Welch i sin nye bog »The Man Who Broke Capitalism« (Manden, der ødelagde kapitalismen). Welch personificerede filosofien om shareholder value. En forretning skal ultimativt skabe værdi til sine aktionærer, hvilket udmønter sig i aktiekursstigninger og udbyttebetalinger.

Gelles anklager Welch for at nedskære alle omkostninger, der ikke havde direkte bundlinjeeffekt på den korte bane, skjule konsekvenserne ved at øge omsætningen gennem aggressive virksomhedskøb og sikre stabile resultater kvartal efter kvartal gennem stribevis af finansielle transaktioner.

Lær af hans begrænsninger

Et spørgsmål er, hvor meget Gilles har ret i sin kritik? Uanset svaret gjorde Welch beundringsværdigt op med mageligheden, som det økonomiske boom efter Anden Verdenskrig havde tilladt. Han gik til kamp mod bureaukrati og middelmådighed. Individuel præstation kom i fokus. Han håndplukkede talenter. Det er meget Welch’ fortjeneste, at hr-afdelingen i dag sidder med ved bordet i virksomheders topledelser.

Et andet og her nok mere relevant spørgsmål er: Hvad kan vi lære af Welch’ begrænsninger?

Welch skævvred General Electric. I to årtier skar han helt ind til benet i General Electrics kerneforretninger. Kortsigtet effektivisering var hellig, mens fremtidsorienteret innovation ikke blev tilbedt. Innovation og effektivitet er ellers indbyrdes afhængige modsætninger. Den ene forudsætter den anden. Sammen udgør de en polaritet. Når ledere læner sig mod den ene pol, må de eller deres efterfølgere før eller siden smide deres vægt mod den anden pol. En slingrevals kan ikke undgås, hvis det først går skævt. Det koster tid og muligheder.

LEGO er et modeksempel til Welch. Det familieejede, ikkebørsnoterede firma har løbende prioriteret innovation, praktiseret mådehold og haft modet til at gennemføre nogle få større fyringsrunder over årene. Kjeld Kirk Kristiansen blev formelt topchef, to år før Welch blev topchef, og han har væsentlig indflydelse til den dag i dag som medejer.

Kristiansen var dybt involveret i at introducere den bevægelige LEGO-minifigur til verdens børn i 1978, hvilket blev startskuddet til et nyt voldsomt vokseværk. Han var nytænkende og havde blandt andet flirtet med Østens filosofi. Sidstnævnte afspejles i indførelsen af 11 ledelsesparadokser. Et af dem var: »Lederen skal være visionær og samtidig holde benene på jorden.«

Ingen følelse for kunder og kultur

I slutningen af 1990erne sprudler nye initiativer dog så meget, at det kniber med jordforbindelsen og indtjeningen. Omkostninger skal ned, og den nytiltrådte finansdirektør Poul Plougmann går hårdhændet til værks uden megen finfølelse for kunderne og firmakulturen. Det motiverer Knudstorps memo i 2003 om virksomhedens efterhånden kritiske tilstand.

Likviditeten er topprioriteten for Knudstorp, da han tiltræder som topchef året efter, mens den efterfølgende transformation vægter både innovation og effektivitet. Succesrejsen fortsætter under Niels B. Christiansen, der blev topchef i 2017.

Det er essentielt at identificere en virksomheds væsentligste polariteter og balancere dem over tid.

Innovation og effektivitet er vigtige poler for de fleste. Det er fata morgana, når det ser ud, som om nogen skaber et sundt firma på sigt ved at læne sig ekstremt til én side.

Forståelsen af LEGO bygger delvist på »Et liv med LEGO« af Jens Andersen og »Miraklet i LEGO« af Niels Lunde. Ligeledes har samtaler, artikler samt flere bøger givet indsigt i Welch.