Den evige entertainer skal sælge Legoland

Nick Varney har bragt Legoland til steder som Florida og Malaysia. Næste stop er børsen i London.

Nick Varney i en af de 99 forlystelsesparker, han er herre over - Legoland i Winter Haven, Florida. Fold sammen
Læs mere
Foto: PIERRE DUCHARME

Uanset hvor, Nick Varney befinder sig i verden, kommer han ikke til at kede sig.

Som topchef i forlystelsesgiganten Merlin kan han verden over spadsere rundt i sine 99 forlystelsesparker, som blandt andet tæller Heide Park i Tyskland, Madame Tussauds i England, Gardaland i Italien og ikke mindst de adskillige legolande verden over.

Den 50-årige englænder har tilbragt det meste af sin karriere i den farverige forlystelses­branche. I 1999 var han hovedmanden bag et opkøb, der skabte Merlin på et fundament af nogle akvarier og ikoniske London Dungeons, og siden har han udbygget underholdningsemperiet til at være den største udfordrer til Disney.

Og det er ikke tilfældigt, at han har været i branchen i over 20 år, heraf de seneste 14 i den samme virksomhed.

»I en tid, hvor folk skifter frem og tilbage mellem brancher og job, er Nick sjælden. Jeg tror, det er fordi, det er en fantastisk branche med et kæmpe potentiale. Og så er det en sjov branche, hvilket gør det til en fornøjelse at komme på arbejde,« siger Sir John Sunderland, bestyrelsesformand i Merlin Entertainments.

Et stort kvantespring i historien om Nick Varney og hans virksomhed skete i 2005, da man købte de daværende fire Legoland-parker og samtidig fik Legos pengetank, Kirkbi, ind som storaktionær. Og under Varneys ledelse har børnefamilier i blandt andet Florida og Malaysia også fået mulighed for at slå sig løs blandt legoklodserne.

Næste destination tegner til at blive Dubai, der kommer formentlig et i Japan, i Korea, flere i Nordamerika og et i Kina. I alt har børsaktuelle Merlin planer om at nå op på i alt 20 Legoland-parker verden over, og det kan man glæde sig over i Billund, hvor Lego-familien ud over at være storaktionær i Merlin også har et synergifællesskab med de mange parker.

»Der er en gensidig afhængighed mellem Lego og os. Vi brander hinanden, og Nick har altid anerkendt vigtigheden af Lego-varemærket og dets verdensomspændende appel,« siger Sir John Sunderland.

Nick Varneys gode forståelse for Legos brand bekræftes af administrerende direktør i Kirkbi, Søren Thorup Sørensen, som sammen med Lego, familien bag og Merlin samarbejder om at få nye Lego-parker på tegnebrættet.

Uroen omkring det amerikanske gældsloft i sidste måned kom mildest talt ubelejligt for Nick Varney. Han og resten af virksomheden var i gang med andet forsøg på en børsnotering, og den finansielle tumult var det sidste, man havde brug for. Det drev som bekendt over, og Merlin kunne åbne for aktie­tegningen. En proces, der på grund af den store interesse lukker i dag frem for den 11. november som planlagt.

Det første forsøg på en børsnotering skete i 2010. Her opgav man dog i sidste ende og fik i stedet den store kapitalfond CVC ind som aktionær. Men det har gennem længere tid været en ambition for Nick Varney at finde en mere sikker, langsigtet fremtid for Merlin, fortæller Sir John Sunderland.

Denne gang tyder alt på, at det lykkes, og at vejen dermed banes for et ambitiøst erobringstogt, der skal bringe Legoland og de mange andre underholdningskoncepter videre ud i verden. Og ifølge Søren Thorup Sørensen er Nick Varney stadig den helt rigtige til at tage virksomheden.

»Nick har en stor forståelse for branchen. Han har jo nærmest været i den altid, og på den her rejse, hvor Merlin har sat et stort, globalt fodaftryk, har han været lederen, og det er ham, der har haft visionen bag det. Derfor er han den naturlige til at tage skridtet videre som børsnoteret selskab,« siger han.

Selv om Nick Varney roses for sit globale udsyn, var det i en mindre by på den engelske sydkyst, i en af de 99 attraktioner, han ladede op, da den første børsnotering ikke gik igennem, ligesom han beskrives som en stor fan af rugbyholdet i byen Bath øst for Bristol.