Brobyggeren fra Damaskus

Det skulle have været en juleferie med den nye danske kæreste i hendes hjemland. Syriskfødte Imad Mahaini er her stadig efter 42 år og er manden bag væksten i Scan Office-CJC Gruppen.

Lyt til artiklen

Vil du lytte videre?

Få et Digital Plus-abonnement og lyt videre med det samme.

Skift abonnement

Med Digital Plus kan du lytte til artikler. Du får adgang med det samme.

Halvanden times samtale med Imad Mahaini former sig på mange måder som et hvilket som helst andet interview med en leder af en større virksomhed.

Velklædt og veltalende er hans fremtoning, og han taler om opkøb, vækst og virkningerne af finanskrisen som enhver anden direktør.

Men snakken udvikler sig hurtigt til en smeltedigel af arabisk og dansk kultur, hvor han på ingen måde fornægter sin opvækst i en ikke særligt religiøs muslimsk familie i Syriens hovedstad, Damaskus.

Han beretter om barndommen og den første prøve på handelstalentet, da han købte seks redekamme af en gadehandler og solgte dem til buspassagerer - med fortjeneste, selv om det egentlig ikke sømmede sig for sønnen af den lokale chef for turistpolitiet.

Om det senere møde ved en fest i London med en dansk ergoterapeutstuderende, der havde været au pair-pige hos en amerikansk oliefamilie i Dubai og kunne tale med om den arabiske kultur, han lige havde forladt for søge mod legendariske UCLA i Californien med henblik at tage en økonomisk uddannelse.

Kærligheden til pigen og København satte en brat stopper for USA-planerne.

- Syrerne er kendt for at være handelsfolk, og jeg vidste, at min fremtid skulle have noget med handel at gøre. Efter at være begyndt på cand.polit.-studiet valgte jeg i stedet at tage HD-studiet på Handelshøjskolen i København, og det færdiggjorde jeg i 1972. Ved siden af arbejdede jeg hos revisionsfirmaet Arthur Andersen & Co., hvor jeg lærte noget om virksomhedsopbygning og processer, så jeg fik viden om, hvordan dansk erhvervsliv fungerede, siger Imad Mahaini.

Sønner i DubaiDen udadvendte indvandrer var lærenem, og foruden ærværdige Arthur Andersen havde han ansættelser i blandt andet Frisko Is og i et job som regnskabschef for Højgaard & Schultz i Libyen, hvor entreprenørvirksomheden havde fået en 650 mio. kroners ordre på at bygge en betonelementfabrik og 30.000 boliger.

Det blev kortvarigt, for han trivedes ikke i landet.

I 1980 blev Imad Mahaini med base i Kuwait selvstændig med speciale i handel med blandt andet Mölnlycke-produkter i Mellemøsten, også med broderen, der importerede svenske varer.

Handelstalentet blev også brugt til som eksportkonsulent at sælge lyslederkabler og linjeterminaler for NKT Elektronik til De Forenede Arabiske Emirater.

I 1987 var Imad Mahaini med til at grundlægge Viking Gulf Trading i Dubai, som sønnerne Carsten, 34 år og civilingeniør, og Henrik, 30 år og cand.merc. fra CBS, i dag er i spidsen for som henholdsvis adm. direktør og salgsdirektør.

Handelsvirksomheden med op mod 50 medarbejdere er ejet af en lokal partner og er nu en førende leverandør af udstyr til rengøringsbranchen, lufthavne og kommuner i Emiraterne. Desuden har Viking Gulf Trading som agent for danske NetTest en telekommunikationsafdeling.

Bro mellem kulturer- Jeg har gennem årene kunnet se og gribe nogle muligheder, og min uddannelse er et centralt element i alt, hvad jeg har foretaget mig. Jeg insisterede på at tage min syriske studentereksamen, inden jeg drog ud, og min uddannelse i Danmark skulle være alsidig. Jeg ville være generalist i stedet for specialist og sætte mig ind i den danske kultur - uden at glemme den arabiske. Bygge bro mellem de to kulturer. Danmark er mit hjemland, Syrien mit fødeland, og jeg har aldrig haft hjemve, siger Imad Mahaini.

Han har også brugt de gode kommunikative evner til at holde foredrag om handel med de arabiske lande.

Som medlem af Mellemøsten-klubben under Dansk Industri var den i en årrække honorære konsul for Syrien desuden med til at arrangere delegationsrejser med blandt andre de daværende toppolitikere, udenrigsminister Uffe Ellemann-Jensen og erhvervsminister Mimi Jakobsen.

Væksteventyret CJCMest kendt i dansk erhvervsliv er Imad Mahaini dog for de seneste godt 16 år som hovedaktionær i CJC Gruppen med hovedkontor i Esbjerg, som en tidligere genbo fra 70’erne i Bagsværd bragte ham på sporet af.

Genboen var tredje generationsefterkommer af den familieejede virksomheds stifter, og hendes mand, Thorkild Harsløf, var i bestyrelsen for det skrantende selskab, A/S C.J. Christensen Papir Engros.

Købet blev foretaget i efteråret 1992, og Imad Mahaini blev hovedaktionær i en virksomhed med 65 medarbejdere og cirka 45 mio. kr. i omsætning.

I de følgende år blev der opkøbt virksomheder i Aalborg og Randers, men de blev solgt igen, idet organisationen ikke var gearet til vækst.

Med den nuværende viceadm. direktør John Andersen som højre hånd blev der først sat fart på en vækststrategi i 1998. Siden er omsætningen via ikke mindst talrige opkøb øget fra 48 til over 600 mio. kr.

- Købet af Scan Office og siden Ergoteam i 2007 var de strategisk vigtigste. Med tre egne kollektioner af kontormøbler produceret hos underleverandører sidder vi på omkring 30 procent af kontraktkontormarkedet i Danmark, og vi forventer væsentlig vækst på det offentlige marked, hvor vi fra årsskiftet er blevet en af tre udvalgte leverandører i Finansministe- riets udbud. Desuden er vi med i de fire af fem regioner, hvor der har været udbud, og vi er i kraft af Ergoteams stærke position blandt offentlige kunder med i rigtig mange kommuner, siger Imad Mahaini.

Scan office-CJC Gruppen har dog også mærket de kolde vinde fra finanskrisen, der ramte brat i sidste kvartal af 2008 og har ført til nedgang i salget til især det private marked.

Den erklærede målsætning om at nå en mia. kr. i omsætning på et tidspunkt i årene 2010-2012 er derfor suspenderet. Der forventes dog fortsat et positivt resultat i 2009.

NærkontaktImad Mahainis ledetråd som chef er frihed under ansvar. Respekten for den enkelte medarbejders udfoldelsesmuligheder er udtalt, og når de overordnede ledelsesopgaver eller udlandsrejser ikke afholder ham fra det, holder han af at gå rundt i det nybyggede hovedkvarter i Esbjerg og tale med hver enkelt medarbejder.

Hvis han kan se, at en sælger ikke præsterer som ønsket, må mellemlederen også finde sig i, at topchefen tager en konstruktiv samtale med den pågældende.

- Som chef for en ejer- ledet virksomhed vil jeg gerne have kontakt med de enkelte medarbejdere, og jeg ved, at de sætter pris på det. Jeg gør også meget ud af at informere om markedssituationen og strategien. Det er vigtigt at høre det fra giraffen selv, og jeg har altid et ærligt svar. Vi har en lav personaleomsætning, og hvis en medarbejder træder ved siden af, får vedkommende en chance til, inden vore veje eventuelt skilles, siger Imad Mahaini.

Han færdes hjemmevant på det nye højlager, og da der skulle flyttes ind i det nye hovedsæde til over 50 mio. kr., var han også i arbejdstøjet. Brobyggeren fra Damaskus.