Saudi-Arabiens kvinder må endelig køre bil - men aktivisterne, der gjorde det muligt, er blevet sendt i fængsel

Fra på søndag er Saudi-Arabien ikke længere det eneste land i verden, hvor kvinder ikke må køre bil. Mens saudiske kvinder opnår nye rettigheder, er det farligere end nogensinde at sætte spørgsmålstegn ved regimet.

En saudisk kirurg tjekker sin nye bil ud. Fold sammen
Læs mere
Foto: FAISAL AL NASSER

Få kvinder i verden har færre rettigheder end de saudiske.

Søndag tager landet dog et skridt ind i den moderne verden, når Saudi-Arabien giver kvinder lov til at køre bil. Men en række af de kvinder, der i årevis er gået forrest i kampen for deres ret til at sætte sig bag et rat, er den seneste måned blevet arresteret og fængslet.

Forløbet understreger det paradoks, der er Saudi-Arabien anno 2018: Den ambitiøse kronprins Muhammed bin Salman har sat sig i spidsen for en omfattende modernisering af det konservative kongedømme; han taler åbent om, at kvinder ikke behøver være tildækkede, og har lempet en række sociale restriktioner. Men samtidig er tolerancen over for kritik af regimet muligvis mindre end nogensinde.

De seneste uger har saudisk politi fængslet 19 aktivister og beskyldt dem for at »undergrave kongedømmets sikkerhed«. Størstedelen af de fængslede aktivister er kvinder. De tæller blandt andre Loujain al-Hathloul og Eman al-Nafjan, der længe har råbt op om Saudi-Arabiens kvindeundertrykkelse i blandt andre vestlige medier. Begge aktivister har tidligere lagt videoer på YouTube, hvor de kører bil, mens det stadig var strafbart.

Absurd situation

Amnesty International har været i kontakt med de fængslede aktivisters familier, og Amnestys Saudi-researcher, Kareem Chehayeb, er dybt bekymret for deres fremtid.

»De er ikke blevet præsenteret for en tiltale. Men anklagerne mod dem er dybt alvorlige. Det er helt absurd,« siger Kareem Chehayeb, som frygter, at aktivisterne kan få meget lange fængselsstraffe.

Han anerkender, at Saudi-Arabien det seneste år har gennemført en række reformer, der giver de saudiske kvinder en anelse mere råderum: Foruden tilladelsen til at køre bil, må kvinder nu blandt andet gå til koncerter, gå i biografen, overvære sportskampe og melde sig ind i den saudiske hær.

Men de fremskridt må ikke overskygge, at det saudiske regime på daglig basis begår alvorlige menneskerettighedskrænkelser, siger Kareem Chehayeb. Han vurderer, at det saudiske regime slår hårdere ned på kritik end nogensinde.

»Måske alle de reformer har fået regimet til at føle sig mere sårbart. Tidligere var der en anelse plads til at kritisere kongehuset. Men den lader til at være fuldstændigt forsvundet,« siger Amnesty-medarbejderen.

Frygter for vogter-systemet

Den seneste tids anholdelser kan være et udtryk for, at der er splittelse internt i den saudiske kongefamilie, vurderer Martin Hvidt, der følger udviklingen i Saudi-Arabien tæt som professor i mellemøststudier ved SDU. Dele af kongehuset synes formentligt, at Mohammed bin Salmans reformtempo er alt for højt og ønsker at slå bremserne i.

»Vi kan ikke tænke på regimet som en samlet enhed. Sådanne ændringer i samfundet sker ikke uden sværdslag mellem de forskellige fraktioner,« siger Martin Hvidt.

Én ting er, at kvinder får lov til at køre bil - det kan de ministerier, der har med de religiøse anliggender at gøre, nok acceptere, mener Martin Hvidt. Men de frygter formentlig, at kronprinsens reformvenlighed kan føre til et opgør med det fundamentale vogter-system, som det sociale liv i Saudi-Arabien roterer om: Alle kvinder i Saudi-Arabien skal have en mandlig vogter - en bror, en far eller en ægtemand - som giver kvinden tilladelser til blandt andet at gifte sig, åbne en bankkonto eller rejse ud af landet.

»Det kan forklare, hvorfor der er nogle, der meget gerne ser aktivisterne bag tremmer. De mest konservative og religiøse dele af kongefamilien kan jo se deres magt smuldre, hvis regimet giver efter for flere af aktivisternes ønsker,« siger Martin Hvidt.

Bin Salmans brandingstrategi

Saudi-Arabiens kronprins har brugt store dele af 2018 på en global charmeoffensiv, 1 med den amerikanske præsident Donald Trump, den britiske premierminister Theresa May, den franske præsident Emmanuel Macron og en lang række statsoverhoveder og magtfulde mennesker.

Verdensturneen har blandt andet haft til formål at overbevise den vestlige verden om, at kronprinsen er i færd med at reformere Saudi-Arabien fundamentalt. I interview og taler har bin Salman gentagne gange brugt løftet om, at kvinder vil få lov til at køre bil, som eksempel på, at han er i gang med at transfomere Saudi-Arabien til et samfund, som verden roligt kan investere i.

Martin Hvidt mener ikke, at Mohammed bin Salmen bør frygte, at den brandingstrategi lider skade af, at flere af aktivisterne nu sidder fængslet.

»I verdenspressen vil historien være, at de saudiske kvinder må køre bil. Det andet bliver skubbet i baggrunden, tror jeg,« siger han.

Den prioritering udløste tidligere på måneden hård kritik af modemagasinet Vogue Arabia, som blev beskyldt for at hvidvaske det saudiske regime. På forsiden af juni-udgaven sad den saudiske prinsesse Hayfa bint Abdullah al-Saud på forsædet af en åben sportsvogn. Magasinet nævnte dog ikke, at det kongehus, prinsessen repræsenterer, har fængslet flere af de kvinder, som har kæmpet for hendes og andre saudiske kvinders ret til at sætte sig på førersædet.