James kan og vil ikke være Farage

UKIP har fået en leder, der skal finde en ny identitet og overbevise briterne om, at der fortsat er en politisk rolle til EU-protestpartiet efter Brexit.

»Spørgmålet er, hvad nu?« sagde Nigel Farage og kiggede ud over rækkerne med smilende partifæller, hvor der også herskede en lidt sørgmodig stemning.

Manden, der fremtvang det britiske Brexit, er gået af som partileder for UKIP. I sin afskeds­tale forsikrede han, at partiet fortsat har en eksistensberettigelse. Men det bliver op til den nye partileder, Diane James, at bevise det.

»Vi gjorde det. I gjorde det, mine damer og herrer. Jeg har lige gjort det, og jeg er så glad,« var James’ første ord til UKIP-medlemmerne på partiets årsmøde i Bournemouth, da hun netop var blevet udnævnt.

Den 56-årige James er medlem af Europa-Parlamentet og ligesom Farage valgt for »South East England«. Hun var også favoritten til lederrollen blandt de fem kandidater.

Nu er det så op til James at formulere en ny rolle for UKIP, der blev skabt på EU-modstanden. Det står klart, at den nye lederstil kan få protestpartiet til at fremstå som et mere »almindeligt« parti. James forsøgte sig med nogle skarpe og sjove bemærkninger, der har været et værdifuldt våben for Farage, men det virkede lidt påtvunget, og hun måtte flere gange med sit kropssprog opfordre tilhørerne til et klappe og grine. Mere på hjemmebane virkede forretningskvinden, der inden sin politiske karriere havde en privat konsulentvirksomhed i sundhedssektoren, når hun lovede effektivitet og politisk indflydelse.

»Jeg er ikke ligesom Nigel, ikke engang lidt ligesom Nigel. Det vil jeg aldrig prøve på at være,« erklærede James.

I stedet betonede den nye UKIP-leder, at hun vil levere »professionalisme« og skabe en »vindermaskine«, der vil være klar til næste valg, »uanset hvornår det kommer«. Dermed signalerede James også, at hun er klar til at give partiet en ny identitet. Farages fokus har været EU, EU og EU. Måske bedst tydeliggjort ved seneste parlamentsvalg, hvor UKIP kun fik én plads i Underhuset, mens partiet året før blev Storbritanniens største ved EU-valget.

Den korthårede, afslappet-smart-klædte kvinde var forsigtig med ikke at rette en kritik mod ikonet Farage, der fulgte med fra salen. Her passede han som altid ind på næsten magisk vis. James’ udstråling er derimod ikke i oplagt harmoni med partiets kerne, der ofte synes at være ankommet direkte fra teen i »Middle England«.

Helt anden baggrund

Farage gik i privatskole, er tidligere børsmægler med en tysk hustru og en tilværelse i Bruxelles, men det taler han sjældent om. Han har udvist en enestående evne til at holde sig i øjenhøjde med sine tilhængere inklusiv en cigaret og en pint. James har fortalt, at hun taler flydende tysk og fransk og har nævnt fitness og dans blandt sine yndlings­interesser. Man kan forestille sig hende i et bestyrelsesmøde. Ikke så langt, kunne man sige, fra premierminister Theresa May. James understregede selv forbindelsen til, at både hun og May har gået i Storbritanniens omstridte eliteskoler.

»Fra en Grammar School-pige til en anden vil jeg sige: ’Kom i gang med at udløse § 15’«, sagde James og forsikrede samtidig om, at hun ligesom Farage forlanger et »100 procent europæisk exit«.

I modsætning til Farages tale tidligere på dagen kom James derimod ikke ind på konkrete eksempler på fuldførelsen af Brexit. Det er forståeligt for en partileder, der vil spille en rolle i den politiske hverdag, men »den sikre hånd« kan vælgere til højre også finde hos May, og enhver vaklen i EU-spørgsmålet kan blive skæbnesvanger for James.

Farage og politiske analytikere har påpeget, at UKIP har en gylden mulighed for at tiltrække utilfredse, EU-skeptiske Labour-vælgere i Nordengland. Det minder om Fremskridtspartiets forvandling til Dansk Folkeparti, og britisk Labour befinder sig i øjeblikket i et kaos, der er langt værre end nogen socialdemokratisk identitetskrise og mere ligner nedsmeltningen hos SF og de Konservative.

James erklærede, at hun gerne ser UKIP som det ledende, britiske oppositionsparti. Efter takketalen fredag er det svært at se hende som en britisk udgave af Pia Kjærsgaard – lidt lettere som en kvindelig udgave af Kristian Thulesen Dahl. James’ første optræden tyder ikke på, at det bliver lige så sjovt og frækt som under Farage. Der kan også blive luftet ud i partiets mandehørm

James kan og vil ikke være Farage, men hun skal sikre et Brexit, der er til at forstå i de britiske stuer. Kan hun det, er der måske fortsat brug for UKIP ved næste valg i en ny udgave med en ny leder.

Uffe Taudal er Berlingskes korrespondent i Storbritannien.