Gidseltagning i Syrien kaster lys over gedulgt russisk elitestyrke

To russiske soldater frygtes henrettet i Syrien, men officielt vil den russiske hær ikke kendes ved dem. Ifølge familiemedlemmer er de udsendt som lejesoldater.

Roman Sabolotnyj er en af de to russiske statsborgere, der er taget som gidsel i Syrien efter kamphandlinger. Officielt var han ikke del af det russiske troppekontingent, der siden 2015 har kæmpet på præsident Bashar al-Assads side i borgerkrigen. Fold sammen
Læs mere
Foto: HO

De er veteraner fra Ruslands væbnede styrker, og de har både kamperfaring og udstationeringer i rygsækken. Men hvad Roman Sabolotnyj og Grigorij Tsurkan præcist lavede ved fronten i Syrien, er der ikke nogen officiel forklaring på.

Forleden tonede de to mænd imidlertid frem på en grynet videooptagelse, der blev offentliggjort af en syrisk nyhedsportal med bånd til Islamisk Stat. På videoen sidder de to forslåede og i håndjern op ad en mur. Den ene oplæser en erklæring om, at de er blevet taget som gidsler af IS efter kampe i det østlige Syrien.

De officielle reaktioner fra Moskva på gidseltagningen har været ordknappe. Ifølge en erklæring fra landets forsvarsministerium er ingen russiske tropper i Syrien i øjeblikket ofre for nogen gidseltagning.

Der gik dog ikke mange timer, før de to russiske statsborgere var blevet identificeret af bekymrede familiemedlemmer i russiske medier.

Til middag hos Putin

Roman Sabolotnyj er veteran fra den pro-russiske side i konflikten i Østukraine. Grigorij Tsurkan har gjort tjeneste i Ruslands elitekorps af faldsskærmssoldater.

Og sandt er det, at de ikke længere har kontrakt med Ruslands væbnede styrker, der siden 2015 har kæmpet på den syriske præsident Bashar al-Assads side i borgerkrigen.

I hvert fald den ene af de to er nemlig udsendt til Syrien af et privat russisk sikkerhedsfirma ved navn Wagner, fortæller Grigorij Tsukans familiemedlemmer og soldaterkammerater til russiske medier.

Russisk lov forbyder ganske vist lejesoldater, men hærens brug af det private sikkerhedsfirma i Syrien har længe været en offentlig hemmelighed. Sidste år viste tv-billeder grundlæggeren af Wagner, Dmitrij Utkin, til bankét hos Vladimir Putin i Kreml.

Officielt afviser det russiske forsvarsministerium, at Rusland gør brug af de private firmaer. Påstandene er en del af et »informationsangreb,« lød det i en udtalelse sidste år.

Holder tabstal nede

Men uofficielt bekræfter kilder i hæren og sikkerhedstjenesten FSB, at de private firmaer opererer i Syrien, og at man overvejer at legalisere dem, skriveravisen RBK. Ifølge avisen var flere end tusind russiske elitesoldater udsendt til Syrien gennem Wagner i 2016.

Og det med en vis succes. Ifølge en tidligere officer i Wagner spillede det mørklagte elitekorps en afgørende rolle i befrielsen af oldtidsbyen Palmyra fra Islamisk Stat sidste år. Med ’udliciteringen’ af nogle af de hårdeste kampopgaver kan Rusland samtidig holde de officielle tabstal kunstigt nede, lyder forklaringen.

Samtidig efterlades familiemedlemmer uden muligheder for at søge officiel hjælp eller erstatning i tilfælde af gidseltagninger eller dødsfald.

»Det er ulovligt. De sendes i døden uden nogen nåde,« siger Roman Tsurkan, bror til Grigorij Tsurkan, til Radio Free Europe.

I det seneste tilfælde rinder håbet om at bringe de to hjem i live hastigt ud. Ifølge en russisk parlamentariker, Anatolij Kotljarov, der har fulgt gidselstagningen tæt, er i hvert fald den ene af de to russiske veteraner angiveligt blevet henrettet onsdag. Det er dog ikke officielt bekræftet.

De russiske forsvarsministerium er fortsat i gang med at klarlægge de to personers identitet, siger ministeriet.

Simon Kruse er Berlingskes korrespondent i Rusland