Cambodia lukker munden på vagthund

I 24 år forsøgte The Cambodia Daily at dække nyhederne »uden frygt eller begunstigelse«, men også uden at lytte til magtens meninger. Det skal være slut nu, mener regeringen i Phnom Penh.

Sidste udgave af The Cambodia Daily blev sendt på gaden mandag, efter at regeringen havde beordret den uafhængige avis lukket. Foto: Tang Chhin Sothy Fold sammen
Læs mere

For journalister og redaktører på den uafhængige avis The Cambodia Daily markerede søndag afslutningen på en æra, da de måtte forberede sig på avisens sidste udgave efter 24 års udgivelse. Det var også en mulighed for at dække endnu en betydningsfuld historie om tabet af ytringsfrihed i et stadig mere autokratisk land.

The Daily fik af regeringen ordre på at lukke mandag efter beskyldninger om, at den ikke havde betalt flere millioner i skat, og dermed blev mandagsudgaven den sidste, der blev sendt på gaden.

Men i stedet for blot at begræde tabet af en uafhængig avis sørgede avisens medarbejdere for at dække anholdelsen af oppositionslederen Kem Sokha, der er anklaget for forræderi. Han blev ført væk fra sit hjem i håndjern tidligt søndag morgen, beskyldt for at samarbejde med den amerikanske regering.

»Det er vores levebrød, vores mission og vores lidenskab at udsende nyheder, men det er kun en lille del af det, der foregår i Cambodja i dag. De forsøger at lukke ned for alle uafhængige stemmer,« sagde Jodie DeJonge, som var chefredaktør på The Cambodia Daily.

I de seneste uger har premierminister Hun Sens regering givet mindst 15 radiostationer ordre til at lukke eller stoppe med at udsende programmer fra Voice of America og Radio Free Asia. Regeringen har også beordret udvisning af The National Democratic Institute, en organisation til fremme af demokratisk udvikling, som har forbindelse til det demokratiske parti i USA.

Siden The Cambodia Daily blev grundlagt i 1993, har den været en yderst respekteret rugekasse for en nye generation af cambodianske såvel som udenlandske journalister, og den har tjent som en uafhængig stemme i et land med meget begrænsede traditioner for ytringsfrihed.

Avisens motto er: »Alle nyheder uden frygt eller begunstigelse«. »Det er hjerteskærende at høre, at The Daily er på nippet til at lukke,« siger Chris Decherd, der selv er tidligere redaktør på avisen og i dag ansat på Voice of America’s Khmer Service.

Forberedelse til næste års valg

Kampen mod ytringsfrihed og udenlandsk indflydelse synes at være led i en forberedelse til valget i juli næste år, som regeringen ikke har nogen intentioner om at tabe.

»Jeg har det skidt, for når The Daily er lukket, vil vi ikke have uafhængige nyheder længere,« siger den erfarne journalist Aun Pheap, der selv vandt en pris for sine reportager om ulovlig tømmerhugst tidligere på året.

»Når først de har lukket alle de uafhængige aviser og radiostationer, vil ingen længere være i stand til at trykke sandheder forud for det kommende valg.«

Regeringen hævder, at avisen skylder knap 40 millioner kroner i skat. Premierminister Hun Sen kaldte da også for nylig avisen for landets »største tyv« og tilføjede, at hvis avisen ikke betalte, skulle den »lukke ned og rejse«.

Omvendt siger avisen, at den har haft underskud siden 2008, og at regeringens påstand er helt ude af proportioner. Skattemyndighederne er angiveligt kommet frem til tallet uden at have undersøgt avisens regnskaber eller gennemført en revision, og The Cambodia Daily har ikke haft mulighed for at appellere afgørelsen.

Oversættelse: Lars Rosenkvist