Betlehem glæder sig til jul

Optimismen simrer omkring Fødselskirken, hvor man er i færd med at lægge et hårdt og voldeligt årti bag sig. Turisterne er vendt tilbage, hotellerne er fulde, og man kan - næsten - mærke julefreden.

Lyt til artiklen

Vil du lytte videre?

Få et Digital Plus-abonnement og lyt videre med det samme.

Skift abonnement

Med Digital Plus kan du lytte til artikler. Du får adgang med det samme.

BETLEHEM: Byens juletræ er blevet tændt, elektriske kæder med julemotiver hængt op, og Fødselsmuseet er netop blevet genåbnet. Vinterregn er der intet af. Solen skinner fra en næsten skyfri himmel, mens vinden lige har en snert af kuldebid i sig.

Betlehems indbyggere er parate til årets store jule-rykind, som for alvor tager fart i aften. Julestemning skal der nok blive i den særlige atmosfære omkring Fødselskirken. Ligefrem at kalde det julefred vil dog nok være for meget sagt.

»Vi er bange for, at noget vil ske. Der sker altid noget i julen,« siger taxachaufføren på vej gennem de velholdte gader.

I udkanten af byen tårner de israelske, otte meter høje, utilnærmelige betonmure sig fortsat op som en stum, grå afvisning af alt for overdrevne idylliske forestillinger og afskærer byens indbyggere fra det Jerusalem, der ligger blot nogle få kilomter nordpå. Vagterne er bemærkelsesværdigt afslappede, men fortsat årvågne og svært bevæbnede. Et par arabisk udseende mænd dirigeres frem og tilbage gennem metaldetektoren, mens et europæisk pas giver passage helt uden inspektion gennem kontrolpostens metalbure.

Simrende optimisme

Alle ved af bitter erfaring, at konflikten mellem palæstinensere og israelere kan eksplodere i vold fra begge sider på et øjeblik som under den anden intifada, der for blot to-tre år siden lagde Betlehems gader øde, og i 2002 endda resulterede i en israelsk belejring af Fødselskirken, hvor militante palæstinensere havde forskanset sig. Nu simrer optimismen, fordi man igen tiltrækker de kristne pilgrimme og turister i antal, som byens bibelske betydning lægger op til.

»Vi har næsten aldrig haft det så godt, der er mange turister, og man kan næsten ikke finde et hotelværelse. Det er helt som på Jesus tid,« siger Johnny Canavati med et smil.

I hans store souvenirbutik på Manger-hovedstrøget kan man købe alt fra kostbare smykker og religiøse udsmykninger i guld og sølv til små nipsting, og der er også et hjørne med jødiske lysestager. Cavanati tror på, at der er endnu bedre tider på vej.

»Vores problem nu er Vestens finanskrise, fordi kunderne fra USA og Europa ikke køber ind som før i tiden. Men her kan vi mærke, at sikkerheden er blevet bedre. Loven bliver overholdt, og politiet tager sig af problemerne. Turister kan gå i gaden midt om natten og føle sig helt sikre,« siger han.

Fikspunkt for kristendommen

Frem til jul har omkring 1,4 millioner turister i år besøgt Betlehem og det udpegede fødested for Guds søn i en lille grotte under den store, men ikke specielt prangende kirke med den lille indgang, som udgør et centralt fikspunkt for kristendommen. Yderligere 90.000 besøgende forventes i den korte, men hektiske julesæson, hvilket vil være omkring 20.000 flere end sidste år. Optimismen understreges af, at flere nye hoteller er ved at blive opført. De palæstinensiske myndigheder har desuden for nylig offentliggjort en flerårig plan for at gribe ind over for forfaldet i Fødselskirken. Man håber på bidrag fra vestlige og arabiske donorer for at tage fat på nedslidte søjler, loft og mosaikker i det, der betegnes som den mest omfattende restaurering, siden den nuværende kirke blev indviet i det fjerde århundrede.

Også det såkaldte Internationale Fødselsmuseum er netop blevet genåbnet i den gamle bydel et stykke herfra. Her udstilles julescenarier fra hele verden, og symbolikken er åbenbar. Museet blev under stor opmærksomhed åbnet juleaftensdag i 1999, men blev lukket igen kort efter på grund af de eskalerende konfrontationer mellem palæstinensere og israelere.

»Vi kan se, at turismen nu vokser igen og ser et stort potentiale. Trods alle forhindringerne er der en stor efterspørgsel fra pilgrimme og andre turister,« siger den palæstinensiske turistminister, Khloud Daibes.

Hun henviser til, at statitistikkerne viser en stigning på 40 procent i antallet af overnatninger og påpeger, at mulighederne ville være mange gange større uden de israelske restriktioner.

»Israelerne letter kontrollen i løbet af julen, men det er ikke, hvad vi betragter som fri bevægelse. Hvis det var en normal situation, ville der være en enorm stigning i turismen, men nu har vi muren og kontrolposter. Man tillader kun turister at komme gennem en port, og de må planlægge efter, at der kan være ventetid,« siger Daibes.

Gestus til kristne

Ifølge The Jerusalem Post vil det israelske militær være tilbageholdende med aktioner i Betlehem-området i løbet af julen. 500 kristne fra Gaza-striben over 35 år får lov at rejse til Vestbredden. 300 kristne palæstinensere får lov at rejse udenlands i julen via Israels inter-nationale lufthavn, mens 200 kristne fra andre arabiske lande får lov at rejse ind på Vestbredden i julen.

En gestus, der samtidig understreger, hvor langt man er fra en egentlig fredelig tilværelse side om side. Der er ikke fred i Mellemøsten, og Betlehems udsmykkede julehygge er på mange måder et helle specielt designet for verden udenfor, der så kan fordybe sig i et af kristendommens vigtigste ritualer uden at blive berørt af den igangværende konflikt.

»Det er en stærk følelse for mig at være her, hvor Jesus blev født. Det er et godt symbol på Vorherre Jesus,« siger Susanne Bakera fra Kigali, der med sin gruppe fra Rwanda og Burundi har besøgt de hellige steder fra Bibelens beretninger og nu slutter af med Betlehem.

»Men for mig er det trist, at det foregår på sådan et helligt sted. Netop her burde folk leve i fred med hinanden.«