Arvingen

Verdens rigeste kvinde var kendt for sin diskrete dedikation til familiefirmaet L’Oreal, men Liliane Bettencourt blev i slutningen af sit lange liv ufrivilligt centrum for familiedramaer og politiske skandaler.

(FILES) This file photo taken on April 18, 2005 shows France's richest woman, Liliane Bettencourt posing at the Elysee Palace in Paris. L'Oreal heiress Liliane Bettencourt, the world's richest woman, has died at the age of 94, her family said on September 21, 2017. "Liliane Bettencourt died last night at home, " her daughter said in a statement. / AFP PHOTO / FILES / PATRICK KOVARIK Fold sammen
Læs mere
Lyt til artiklen

Vil du lytte videre?

Få et Digital Plus-abonnement og lyt videre med det samme.

Skift abonnement

Med Digital Plus kan du lytte til artikler. Du får adgang med det samme.

Liliane Bettencourt brød sig ikke om at blive betegnet som en »rig kvinde«. Rigdom er et ubehageligt og grimt ord, forklarede ejeren af kosmetikgiganten L’Oreal for år tilbage i et interview. Hun foretrak at tale om sin »formue« – en glose, som på fransk hedder fortune, »hvilket refererer til heldet og til lykken«.

Og lykken står som bekendt den kække bi. Folk som Bettencourts far, bagersønnen Eugène Schueller, der med afsæt i sin opfindelse af et hårfarvemiddel skabte et verdensomspændende forretningsimperium. Til held for datteren, der var helt bevidst om at være »en fars pige«, men som også viede det mest af sit 94 år lange liv til familiefirmaet.

Lige indtil hun – nogle år før sin død natten til torsdag – i 2011 blev erklæret for umyndig pga. en fremskreden Alzheimer-sygdom.

Liliane Schueller, som hun oprindelig hed, blev født 21. oktober 1922 i Paris. Blot fem år gammel mistede hun sin mor, og mens faren var optaget af sin blomstrende virksomhed, voksede hun op i et selvvalgt gyldent bur. Indadvendt foretrak hun i barn- og ungdommen litteratur og filmkunst frem for venner og fest.

Lige indtil hun som 27-årig i 1950 giftede sig med journalisten og politikeren André Bettencourt.

Manden havde, ligesom Lillianes far, næret sympatier for det nazivenlige Vichy-regime, men nåede at skifte til den rigtige hest i god tid inden Anden Verdenskrigs slutning. Siden var han medlem af en række konservative regeringer og talte samtidig den socialistiske leder François Mitterand blandt sine nærmeste venner.

Mens ægtemanden gjorde politisk karriere, passede Liliane Bettencourt parrets datter Françoise, der blev født i 1953. Men da faderen døde fire år senere, overtog hun samtidig den bestemmende aktiepost i L’Oreal. Og når firmaet godt et halvt århundrede senere fortsat er en fransk succeshistorie tilskrives det hendes kombination af trofast dedikation og evne til at vælge de rigtige ledere, som efterfølgende fik frie hænder i den daglige drift.

Model Gigi Hadid presents a creation for fashion house Moschino during the Women's Spring/Summer 2018 fashion shows in Milan, on September 21, 2017. / AFP PHOTO / Marco BERTORELLO Fold sammen
Læs mere

Bettencourt-gate

Så godt gik det, at Liliane Bettencourt ved sin død var god for 33 milliarder euro. Dermed var hun ifølge magasinet Forbes verdens 14. rigeste samt klodens mest formuende kvinde.

Men en mistænkeligt stor gavmildhed med de mange penge, i hvert fald over for visse personer, kom til at kaste en sort – eller måske snarere lyserød – skygge over de sidste år af L’Oreal-arvingens liv.

Efter faderens død i 2007 lagde Françoise Bettencourt Meyers sag an mod sin mors gode ven fotografen François-Marie Banier for at udnytte hendes mentale »svaghed« til at lænse familieformuen for op mod en milliard euro. »Gaverne« omfattede mesterværker af Picasso og Matisse, livsforsikringer samt naturligvis klingende mønt. Men det var givet af egen fri vilje, hævdede Liliane Bettencourt, der slog hånden af datteren.

I forbindelse med sagen blev Baniers excentriske opførsel afsløret. Han havde bl.a. for vane at tisse i blomsterbedene omkring Bettencourts villa i Paris-forstaden Neuilly-sur-Seine. Ved flere lejligheder blev den homoseksuelle fotograf fundet i hendes seng med skoene på. Og han fik voldsomme raserianfald, hvis L’Oreal-arvingen ikke straks gav ham, hvad han bad om, lod tjenestefolkene forstå.

En af dem, butleren Pascal Bonnefoy, optog i ledtog med datteren i hemmelighed Bettencourts samtaler med sine rådgivere for at skaffe bevismateriale mod Banier. Men da optagelserne endte hos det dybdeborende webmagasin Mediapart, tog sagen en ny og dramatisk drejning.

Samtalerne tydede nemlig på, at ikke blot den koleriske fotograf men også ledende konservative politikere havde udnyttet Bettencourts begyndende Alzheimers sygdom til at rage til sig. Blandt dem var daværende præsident Nicolas Sarkozy, der kom under mistanke for at have finansieret sin valgkampagne med penge franarret L’Oreal-arvingen. Sigtelserne mod ham blev frafaldet i 2013 af mangel på bevis, men andre blev idømt strenge straffe.

Det ænsede den stadig mere senile Bettencourt næppe. Inden hun forsvandt helt ind i tågerne, nåede den gamle dame imidlertid at blive forsonet med datteren Françoise, der, når boet er blevet gjort op, formentlig arver værdigheden som verdens rigeste kvinde.