Virgin stiler mod nye højder med flere ruter og fly

Richard Branson og Virgin Atlantic har lokket kunderne tilbage på flysæderne og planlægger nu at udvide med 1.400 ansatte, flere ruter og flere end 30 splinternye fly.

LONDON: De blå mærker efter terrorangrebet 11. september er ved at fortage sig for Virgin Atlantic. Mens mange flyselskaber stadig ømmer sig over faldende passagertal og dårlig økonomi, er den britiske milliardær Richard Branson nu så optimistisk på sit selskabs vegne, at han har bebudet, at selskabet har planer om at købe op til 30 fly og ansætte 1.400 nye medarbejdere for at skabe en tocifret vækst over de kommende år. Richard Branson håber, at han kan gentage succesen fra først i 1990erne, da selskabet efter en periode med nedgang i hele industrien formåede at tage en stor bid af det britiske marked og voksede med procenttal, der ikke er set i mange år.

»Efter den sidste nedgang fik Virgin Atlantic en tocifret årlig vækst i procent, og vi har planer om at nå det samme niveau over de kommende år,« sagde Richard Branson.

Udvidelsen af den eksistende stab på 7.500 medarbejdere kommer til at omfatte alt fra piloter til kontorpersonale og mekanikere.

»Der er tegn på, at markedet har genvundet sit gode helbred,« sagde Richard Branson i går og henviste blandt andet til en stigning i antallet af passagerer på business class på ti procent i forhold til sidste år på ruten London-New York.

Væksten skal blandt andet ske ved at udvide rutenettet til at omfatte nye destinationer som Cuba, Bahamas og Australien. Samtidig skal der sættes flere fly ind på de eksisterende ruter til blandt andet Grenada, Tobago, Las Vegas og Orlando i Florida.

De seneste års depression, da Virgin Atlantic, der delvist ejes af Singapore Airlines, måtte fyre 1.200 medarbejdere og skære kapaciteten med en femtedel, har nu forvandlet sig til begyndelsen på en optur, der kan trække resten af europæisk luftfart med sig.

I første omgang har Virgin Atlantic indledt forhandlinger med Airbus og Boeing om levering af omkring 30 nye fly, der skal bruges til at servicere de nye ruter og dermed næsten fordoble flåden, der for fremtiden skal flyve på i alt 25 destinationer.

Virgin har samtidig planer om at etablere et lavprisselskab i USA og har hyret en kommende direktør for det nye selskab, der får hovedsæde i enten Boston, Washington eller Californien og formentlig kommer til at samarbejde tæt med US Airways.