Salgsplaner kom bag på direktøren

Det er umuligt at undgå at blive følelsesladet, når man skal fortælle medarbejderne, at deres arbejdsplads er sat til salg, erkender Chr. Hansens topchef Erik Sørensen, som selv blev overrasket, da Lundbeckfonden satte ingrediensselskabet til salg.

Interview

Ikke kun aktiemarkedet og konkurrenterne var forbløffede, da Lundbeckfonden for to uger siden satte ingrediensselskabet Chr. Hansen til salg. Det kom også bag på topchef Erik Sørensen.

»Jeg var overrasket. Det var en ændring af de planer om børsnotering af ALK, vi havde arbejdet på i flere år,« siger Erik Sørensen.

Hverken han selv eller bestyrelsesformand Jørgen Worning ønsker at oplyse, hvor sent i forløbet, Erik Sørensen blev orienteret om salgsplanerne.

»Men det var først aftenen inden, fondsbørsmeddelelsen kom ud, at beslutningen var definitiv,« siger Erik Sørensen.

Masser af tanker fløj igenem hovedet på topchefen, da bestyrelsesformanden fortalte ham om det, der nu skal føre til definitiv opgivelse af virksomhedens 130 år lange selvstændighed.

»Bag den rationelle topchef er der også et menneske. Skal salget blive en succes, så har jeg brug for deres hjerter, sjæl og kreative engagement. Derfor var en af de første tanker: Hvordan skal jeg forklare det her til dem«.

Erik Sørensens overraskelse er forståelig. I tre år har han arbejdet på at få børsnoteret datterselskabet ALK Abelló, som laver allergivacciner. Et salg af Chr. Hansen har altid i hans øjne været en mulighed.

»Men jeg har altid betragtet et eventuelt salg af Chr. Hansen som en begivenhed, der ville finde sted efter min pensionering«.

Lundbeckfonden har overladt selve salgsprocessen til Chr. Hansens direktion og bestyrelse. Fonden lod også Chr. Hansen afgøre, hvornår nyheden skulle brydes.


Følelserne kom frem

Da fondsbørsmeddelelsen om salgsplanerne gik ud 24. november, samlede Erik Sørensen 500 ingrediensmedarbejdere i hovedkvarterets kantine i Hørsholm.

»Det var umuligt at undgå at blive følelsesladet. Der er trods alt tale om at opgive 130 års selvstændighed. Og der var da også tårer i enkelte medarbejderes øjne.«

Et kvarter senere orienterede han medarbejderne i allergi-datterselskabet, der efter salget af ingrediensdivisionen bliver børsnoteret via en fusion med det børsnorede Chr. Hansen Holding.

ALK har hidtil haft rollen som gruppens stedbarn, der skulle skilles ud. Nu bliver ALK kernen i Chr. Hansen Gruppen, som efter salget formentlig skifter navn til ALK. Derfor blev Erik Sørensen mødt med jubelscener.

»Det var lige før folk udbrød »free at last,« fortæller Erik Sørensen.

Allergi- og ingrediensselskaberne har intet til fælles. Derfor er det ifølge både analytikerne og topchefen selv til begges bedste at skilles.

»Så længe selskaberne er sammen, er de i et skæbnefællesskab. For eksempel kan den ene ikke indgå alliancer, uden at den anden kommer med i købet. Det kan blive et problem på længere sigt«.

Erik Sørensen lægger ikke skjul på, at han hidtil har set en børsnotering af ALK som det mest oplagte.

Så sent som i den trykte årsrapport, som netop var udkommet, da salgsplanerne blev offentliggjort, oplyser Erik Sørensen, at en selvstændig børsnotering af ALK er rykket nærmere.

Stor vækst
Han ved godt, at mange gennem årene har tvivlet på, om Chr. Hansen ville kunne klare sig på ingrediensmarkedet.

»Men vores vækst har været større end branchens, og vi har haft en markant højere forrentning end alle vore konkurrenter. For mig har det været et argument for selvstændighed.«

Men selv om man brugte en børsnotering af ALK til at skille ingrediens- og allergiaktiviteterne ad, ville Chr. Hansen fortsat have et problem i forhold til prisfastsættelsen, fordi en enkelt aktionær sidder på en meget stor del af aktierne.

»Hvis ikke vi ville få en fair prisfastsættelse, ville det før eller siden udløse et bud fra en af konkurrenterne. Det ville efter alt at dømme føre til, at Lundbeckfonden ville sælge,« siger han.

26. oktober i år beskrev Berlingske Tidende i et interview med Lundbeckfondens øverste ledelse under overskriften »Chr. Hansen-ejer i tænkeboks«, at fonden var i »løbende overvejelser« om, hvorvidt fonden var den bedste ejer af Chr. Hansen.

At overvejelserne var særligt oplagte på det tidspunkt skyldtes dels koncernens bundlinjepræstationer, dels en særdeles attraktiv aktiekurs.

Fantastisk ejer
»Lundbeckfonden har været en fantastisk ejer i 15 år. Det er bl.a. fondens fortjeneste, at vi har været i stand til at skabe et spændende allergiselskab helt fra bunden,« siger Erik Sørensen, som glæder sig til at få en ejer, der brænder for ingrediensbranchen.

»Det er trods alt bedre at have en ejer, der har forelsket sig i os, og som derfor har været villig til at betale prisen for os, end det er at have en ejer, der er halvnølende. Når hjerterne er tvivlende kolde, så sker der ikke en skid. Vi skal have en ejer med fuld hammer på. Det trives virksomheden og aktionærerne bedst med.«

Virksomhedens sjæl
Ifølge fondsbørsens regler behøver en virksomhed ikke at sige noget som helst om salgsplaner, før man står med en køber. Chr. Hansen valgte at sætte virksomheden til salg i offentligheden - også selv om der ifølge Erik Sørensen ikke står en køber klar i kulissen.

Dette bekræftes af bestyrelsesformand Jørgen Worning, som forventer, at bestyrelse og direktion skal bruge 2005 til at finde en køber og så et salg på plads.

»At holde oplysningen tilbage ville være at lyve over for medarbejderne. Det ville være imod virksomhedens sjæl,« siger Erik Sørensen.

Noget at kæmpe for
Topchefen vedgår gerne, at han i de kommende måneder vil gøre endnu mere end tidligere for at gnave af konkurrenternes markedsandele.

»Det er fuld fart frem. Vores værdi ligger i vores position på markedet. Derfor skal vi kæmpe for at en køber kommer til at betale ud af næsen for os,« siger han.

Chr. Hansens organiske vækst er på otte procent, hvilket er tre gange over markedet. Den investerede kapital forrentes med 13 procent.

»Ud fra et lønsomhedssynspunkt er vi oppe i toppen af branchens bedste femtedel. Uanset hvilke former for købere, der melder sig, vil alle få fordele af at købe os,« siger Erik Sørensen, som understreger, at ingrediensforretningen ikke er til salg i stykker.

»Det er alt eller intet,« konstaterer topchefen, som deler køber-typerne op i tre grupper:

Equity-fonde

De kendte spillere i ingrediensbranchen

Virksomheder i udkanten af ingrediensbranchen, som gerne vil ind på markedet.

Hvad siger du, hvis jeg siger Danisco?

»Jeg har ingen kommentarer til hvem, hvad og hvornår,« siger han.