Milliardær tur-retur

Björgolfur Thor Björgolfsson var Islands første dollarmilliardær, indtil det gik galt under Islands økonomiske nedsmeltning. Men karruselture og bankerotter ligger til familien. Nu er han tilbage i milliardærklubben.

Foto: Charlie Strand Fold sammen
Læs mere

Der kan ske meget på en weekend. Helt præcist den første weekend i oktober 2008.

For Björgolfur Thor Björgolfsson var forskellen på fredag og mandag også forskellen på en samlet formue på over 3,5 milliarder dollar og en personlig gæld på godt en milliard dollar. I hvert fald på papiret.

Spol frem til 2015, og islændingen figurerer nu igen blandt verdens dollar-milliardærer ifølge pengemagasinet Forbes. Den selverklærede »gældsjunkie« er tilbage. Og han er også begyndt at låne penge igen.

Björgolfsson, der som regel blot kalder sig Thor, er sammen med sin far, Björgolfur Gudmundsson, kendt for at have spillet bærende hovedroller i dramaet om banken Landsbanki, som de stod i som både storaktionærer og låntagere.

Banken krakkede under Islands økonomiske nedsmeltning, godt hjulpet af højrisikable lån til Björgolfsson, som trak de sidste lån ud en dirrende hårsbredde fra bankens konkurs.

Faderen endte i en personlig fallit, som var den største i Islands historie. Og den relaterede Icesave-skandale, som involverede britiske og hollandske indskydere, kom til at bølge længe efter.

Thor Björgolfsson angrede siden offentligt – med en undskyldning indrykket i avisen Frettabladid – for sine vilde gældsfinansierede investeringseventyr.

Men manden, der indtil da havde været kendt som Islands første Forbes-noterede dollarmilliardær, nægtede at erkende den totale fallit og fik i stedet, hvad man kunne kalde Donald Trump-løsningen: »Hvis du skylder en bank en million dollar, er det dit problem. Men skylder du den en milliard, er det deres problem.«

Redningen for ham blev, at hans kreditorer – deriblandt Deutsche Bank – ikke ønskede et paniksalg af aktiver til en brøkdel af deres værdi. I 2010 fik han en gældssanering, som sikrede, at han blandt andet beholdt aktier i det polske teleselskab Play og medicinalselskabet Actavis.

Og det er disse, som gør, at han i dag atter er omkring 1,3 mia. dollar værd. I 2012 blev Activis i en milliardhandel solgt til amerikanske Watson, men Björgolfsson beholdt en portion aktier, som er mangedoblet i værdi. Den sidste gæld blev betalt tilbage i midten af 2014.

Men selv om de fleste af hans aktiver bid for bid blev solgt – blandt andet en luksus-yacht, en Ferrari og et privatfly – er han gennem hele forløbet blevet boende i sit hus i London-bydelen Notting Hill. Han har beholdt det samme kontor på det eksklusive Park Lane med udsigt over Hyde Park.

Og han har forsøgt at lære af erfaringerne, fremgår det blandt andet af den hudløse selvbiografi, »From Boom to Bust – and Back«, som udkom omkring årsskiftet. Her skriver han, at det er nedturen – og ikke opturen – han har lært noget af.

»Folk spørger mig, hvordan jeg er blevet så succesrig, men jeg begyndte først at lære at drive forretning, da det begyndte at gå galt. Ingen vil erkende det på vejen op, men det gør de, når først de har været gennem en omstrukturering eller en nærdøds-oplevelse.«

Björgolfsson kommer fra en af Islands førende familier og har efter eget udsagn især hentet inspiration fra sin oldefar, Thor Jensen, der som 15-årig udvandrede fra Danmark til Island og endte med at grundlægge et erhvervsdynasti.

Både han og flere senere medlemmer af familien måtte dog smage bitre konkurser hen ad vejen. Det samme gælder Thor Björgolfssons far, Björgolfur Gudmundsson, som endog i 1991 blev dømt for bedrageri i forbindelse med krakket i rederiet Hafskip.

Ifølge Björgolfsson gjorde det et meget dybt indtryk på ham som ung at se faderen blive hentet af polititet på hjemmeadressen, og han har flere gange fortalt, at hans efterfølgende gældsfinansierede investeringsrus bundede i et ønske om at genoprette familiens ære og renommé.

Eller som han udtalte til Forbes, da han i 2005 for første gang blev optaget på bladets milliardærliste:

»Det er trods alt sådan, at penge forsvinder, venner dør, og du dør også selv, men dit omdømme står tilbage.«

Jagten på anerkendelse førte ham fra Island over USA til Rusland, Østeuropa og tilbage til Island, hvor han i dag holder en lav profil. I den mellemliggende tid har han især investeret i bryggerisektoren, teleselskaber og medicinalvirksomheder. Foruden altså Landsbanki og investeringsbanken Straumur.

Til en del af sit forsvar siger han, at bankerne stod i kø for at låne ham penge i de gyldne boble-tider. I dag er telefonen begyndt at ringe igen, og Björgolfsson optog tidligere i år sit første lån i syv år for at købe sig ind i teleselskabet Nextel Chile.

Vil historien gentage sig? Det spørger han også sig selv om. Eller gjorde det i hvert fald – måske ikke helt i spøg – da Actavis blev solgt i 2012. Til en efterfølgende middag for at fejre handelen, sagde han i en tale:

»Jeg er stadig ung. Jeg kunne gøre det hele igen. Jeg kunne tjene en milliard, miste det hele og stadig have tid til at gøre det om igen.«