Mærsk-topchef blev fyret – så kom de helt store internationale tilbud

Nils Smedegaard Andersen måtte sluge en bitter pille, da han blev fyret i Mærsk. Men det åbnede samtidig for et hav af bestyrelsesposter. Senest med formandsposten i Unilever. Det handler om personlig kemi samt timing.

To måneder efter at dette billede blev taget på Mærsks generalforsamling i april 2016, blev manden i midten, topchefen Nils Smedegaard Andersen, fyret. Mærsk-familien ved Ane Uggla, bestyrelsesformand Michael Pram og Smedegaard var ikke helt enige om strategien. Fold sammen
Læs mere
Foto: Liselotte Sabroe/Ritzau Scanpix

Heller ikke erhvervslivets tungeste og mest magtfulde topchefer går gennem livet uden buler og skrammer. Men selv en nok så dramatisk fyring behøver ikke betyde enden på karrieren. Tværtimod kan det løsne op og skabe nye og større muligheder.

Det klareste eksempel er Nils Smedegaard Andersen. Til foråret 2020 overtager han posten som bestyrelsesformand i en af verdens største fødevarekoncerner, den hollandske Unilever-gruppe med en børsværdi på 1.000 mia. kr. og 155.000 ansatte. Men før Smedegaard for alvor kunne træde op på den store europæiske scene, skulle han igennem et drama og en nedtur.

Det vakte bestyrtelse, da daværende formand i A.P. Møller - Mærsk, Michael Pram Rasmussen, en dag i juni 2016 trak topchefen igennem de seneste ni år, Nils Smedegaard Andersen, til side med beskeden om, at Smedegaard var fyret. Farvel og tak.

Det skete efter nogle af de mest dramatiske år i Mærsks historie. Aktieposten i Danske Bank blev »flyttet ud« af det børsnoterede selskabs bøger. Den store aktiepost i Salling Group (tidligere Dansk Supermarked) blev solgt fra. Det underskudsgivende Lindøværft i Munkebo på Fyn blev lukket ned og så videre. Mærsk blev mere strømlinet, omkostninger skåret væk, nu handlede det om fokus.

»Nok var Mc-Kinney Møller de seneste år op til sin død ikke med i den daglige ledelse eller bestyrelse, men alt og alle rettede sig alligevel ind efter nestoren.«


Nils Smedegaard havde bevist, at han kunne eksekvere, præcis som han havde bevist det i sit tidligere topjob, som koncernchef i Carlsberg. Men noget gik skævt på Esplanaden. Ikonet Mærsk Mc-Kinney Møller døde i 2012. Nok var Mc-Kinney Møller de seneste år op til sin død ikke med i den daglige ledelse eller bestyrelse, men alt og alle rettede sig alligevel ind efter nestoren.

Vakuum i bestyrelsen og ejerkredsen

Det skabte et vakuum, ikke mindst i Mærsks bestyrelse og ejerkreds. Nogle vil kalde det handlingslammelse. På det tidspunkt, i 2016, var ledelsen med Smedegaard i spidsen langt fremme med en eventuel overtagelse af hele Ørsted. I givet fald en historisk handel.

Planen blev dog taget af bordet, af hvem vides ikke, men i stedet for at ekspandere og købe op besluttede Mærsk at ændre strategi og sælge olieaktiviteterne fra. I dag er Ørsted 60 mia. kr. MERE værd end hele Mærsk-koncernen på børsen.

Efter at han havde sundet sig over den fyring, tog Nils Smedegaards karriere som fuldtidsbestyrelsesmedlem for alvor fart. Han var efterspurgt som få og med et internationalt netværk som få. Formand i danske virksomheder som Salling, Færch og Unifeeder, med i BP, Unilever og Akzo Nobel-bestyrelserne.

I 2018 rykkede han op som formand i Akzo Nobel og nu i 2020 op som formand i Unilever. For at gøre plads til formandsposten i Unilever forlader Smedegaard bestyrelserne i både BP og Salling. Balkortet er overfyldt.

»Timing og personlig kemi er afgørende, i høj grad også i erhvervslivet.«


Den 61-årige økonom fra Aarhus Universitet er lykkedes med karriereskiftet fra daglig ledelse og eksekvering af strategien til nu formand med ansvaret for den overordnede udvikling af strategi og den fremtidige placering af blandt andet Unilever. Fra hands-on til hands-off.

Det er to forskellige job i erhvervslivet. Den dybe forståelse for daglig ledelse og eksekvering er dog forudsætningen for at kunne udfylde rollen som en aktiv og forhåbentlig forudseende formand.

Timing og personlig kemi er afgørende, i høj grad også i erhvervslivet. Lidt forenklet sagt, så ramte Nils Smedegaard ikke timingen og kemien internt i toppen i Mærsk i 2016, men det gjorde han så til gengæld i blandt andet Unilever.

Nils Smedegaard Andersen er ikke røget til tops i Europa på en særlig dansk eller nordisk ledelsesstil. Han er en hård nyser. Hans stil er først og fremmest international.

Jens Chr. Hansen er Berlingskes erhvervskommentator