Flyselskaber i fusionsplaner

Virgin Express og SN Brussels Airlines har planer om at fusionere. De to selskaber vil dog fortsætte med at operere under eget navn.

Flyselskaber i fusionsplaner - 1
Læs mere
Fold sammen
I endnu et tegn på den begyndende ombrydning af den europæiske luftfartsindustri erklærede de to Bruxelles-baserede luftfartsselskaber Virgin Express og det konkursramte Sabenas efterfølger, SN Brussels Airlines, at man har planer om at slå de to selskaber sammen.

Planerne, som indtil videre har form af et uforpligtende »letter of intent«, betyder, at de to selskaber vil forblive selvstændige enheder og operere under eget navn, men at de begge ejes af et fælles holdingselskab, hvori Virgin ejer 30 procent af aktierne og SN resten.

»Hvis det fælles ejerskab af de to luftfartsselskaber bliver gennemført, vil SN Airholding tilbyde markedet to luftfartsselskaber med forskellige varemærker og produkter til at tilfredsstille det konkurrenceprægede belgiske markeds stigende behov: Et fleksibelt, full-service selskab og et lavprisselskab,« sagde de to selskaber i en fælles erklæring i går som forklaring på fusionsplanerne.

Sagen er, at Bruxelles er for lille til to selskaber. Virgin Express har længe kæmpet for at holde haleroret oven vande, og selv om selskabet sidste år havde et mindre overskud, har det også halveret flyflåden i de senere år - trængt af større konkurrenter som Ryanair. Virgin har i dag 16 europæiske ruter.

Så tegner SN Brussels Airlines' fremtid bedre. Selskabet rejste sig af asken fra det krakkede statslige belgiske luftfartsselskab Sabena i 2001. Alle regner med et mindre overskud i år. Og under alle omstændigheder har selskabet en mere sund base med et rutenet på næsten 100 destinationer i Europa, Afrika og USA. Som andre europæiske full-service selskaber tjener SN mest på de lange ruter og mindre på de europæiske.

Bransons flyfarvel
Da de to selskaber har mange overlappende ruter, giver fusionen god mening, siger en analytiker: »Normalt når man parrer to selskaber med konkurrerende ruter, får man en bedre løsning.«

Mange spekulerer på, om fusionsplanerne i virkeligheden er ouverturen til Virgin-grundlægger Richard Bransons flyfarvel til det kontinentale Europa. Branson har haft større succes med London-baserede Virgin Atlantic, der flyver til en række oversøiske destinationer, og med det australske lavprisselskab, Virgin Blue. For nylig afslørede Branson, at han er på vej ind på det kompetitive amerikanske marked med et nyt lavprisselskab, og det ville være logisk at skille sig af med en mindre enhed som Virgin Express for at koncentrere sig om den nye satsning.

Fusionsplanerne er endnu et eksempel på, hvordan de førhen så stive strukturer i europæisk luftfart er ved at bryde op. Sabena og Swissairs konkurs, fremvæksten af de mange lavprisselskaber og den igangværende fusion af Air France og KLM er alle led i den konsolideringsproces, mange betegner som uundgåelig og på høje tid. British Airways har tidligere sagt, at selskabet er interesseret i at købe en del af SN - som British Airways allerede samarbejder med - når det belgiske selskab begynder at give overskud. Et konsolideret SN svækker næppe interessen.

Selv et nyt og større SN får brug for den slags partnerskaber. Den almindelige vurdering i branchen er, at selv om SN klarer sig en del bedre end afløseren for det hedengangne for et andet krakket selskab, Swissair - Swiss, hedder afløseren - vil det næppe kunne stå alene i fremtiden og har brug for en meget tæt alliance eller en egentlig overtagelse.

Det er ikke første gang, at SN og Virgin forsøger en fusion. Men forhandlinger i 2001 brød sammen angiveligt på grund af Bransons insisteren på at lede foretagendet.