E-sporten er med Astralis rykket fra drengeværelset og ind på børsen

Efter et år som børsnoteret selskab kan Astralis Group endelig se, at grafen er begyndt at gå lidt opad. Trods børsproblemer er bestyrelsesformand Nikolaj Nyholm stolt af sit hold, der fortsat sidder varmt i stolen i spidsen for en sport, de er med til at revolutionere.

Astralis har, siden det opstod i 2016, været med til at transformere e-sport fra pizza og energidrik på snavsede teenageværelser til en større industri og sportsgren. Arkivfoto: Andrzej Grygiel/Ritzau Scanpix Fold sammen
Læs mere
Lyt til artiklen

Vil du lytte videre?

Få et Digital Plus-abonnement og lyt videre med det samme.

Skift abonnement

Med Digital Plus kan du lytte til artikler. Du får adgang med det samme.

På en storskærm løber flere bevæbnede mænd rundt med store maskingeværer. På kun ét minut og 45 sekunder bliver op til ti mand dræbt. Det hold, der står tilbage, vinder.

Storskærmen er centrum i en sal fyldt med 20.000 personer, der simultant bryder ud i jubel, når deres hold vinder. Selvom de ikke kender hinanden, er de forenede som fans af samme hold.

Den danske fane holdes højt af Astralis – historiens bedste Counter-Strike hold og ikke mindst en stolthed for dansk e-sport.

Astralis gik i december sidste år på den lille danske børs, Nasdaq First North Growth Market Denmark, med en uhørt markedsværdi på 500 millioner kroner. De hejste deres flag op i børstårnet over København som nyt medlem af en af landets store erhvervsorganisationer, og de tiltrækker opmærksomhed fra millioner af mennesker verden over.

Det lyder som et drømmescenario for mange danske virksomheder, men det er langtfra en almindelig virksomhed, der er tale om.

E-sportsholdet Astralis har de seneste år gjort sig særdeles bemærkede som foregangsmænd i en global industri, som har bevæget sig væk fra teenageværelserne og ind i en topkommerciel sportsverden.

Astralis er kendt bag mottoet ‘Mod stjernerne’. Herhjemme har de været med til at åbne en verden af Counter-Strike for den almindelige danske befolkning.

Fra venstre består Counter-Strike holdet Astralis af Andreas »XYP9X« Højsleth, Peter »Dupreeh« Rasmussen, Emil »MAGISK« Reif, Lukas »Gla1ve« Rossander og Nicolai »Dev1ce« Reedtz samt træneren Danny »Zonic« Jørgesen. Arkivfoto. Fold sammen
Læs mere
Foto: Cooper Neill/Ritzau Scanpix.

Astralis Group sprang ud i en børsnotering 9. december 2019 på den lille danske børs, Nasdaq First North Growth Market Denmark.

I andre sportsgrene er det normalt, at hold bliver børsnoterede, men Astralis var det første e-sportshold til at tage springet.

Men det har ikke været uden bump på vejen.

Kort tid efter børsnoteringen i december begyndte de første tegn på coronakrisen at melde sig fra de kinesiske annoncører, der i januar 2020 begyndte at trække sig.

»Det kan godt være, at vi har kunnet fortsætte med at spille og haft større seertal, men det er jo noget, der har holdt hele annoncørmarkedet tilbage. Vi mistede ikke noget sidste år, men vores vækst blev sat ni til ti måneder tilbage,« forklarer Nikolaj Nyholm, der er stifter og fuldtids bestyrelsesformand i Astralis Group.

Alligevel kommer e-sportsgiganten ud af året 2020 med en omsætning på 51,1 millioner kroner, hvilket ligger i den høje ende af selskabets egne forventninger.

I takt med coronakrisen faldt aktien også i første halvdel af 2020.

Mindre fodfejl ved børsnoteringen var en af årsagerne til, at aktien røg ind i en nedtur, fortæller Nikolaj Nyholm.

»Nogle af de gamle aktionærer havde ikke fået lockup (en periode efter børsnoteringen, hvor aktionærer er låst i at sælge, red.), så de måtte frit sælge deres aktier. Og da vi havde en del asiatiske aktionærer inde tidligt, begyndte de straks at sælge ud af deres aktier, da der begyndte at være krise i Kina,« siger han.

Da Astralis Group blev børsnoteret, var der ellers store forventninger med en tårnhøj markedsværdi på mere end 500 millioner kroner.

Forventninger, der blev levet op til i starten af året, da Astralis-aktien gik ind i nytåret med et brag. På årets fem første uger blev aktien næsten fordoblet. Nu er den dog faldet lidt til ro igen, og i skrivende stund er markedsværdien for Astralis Group-aktien landet på 328 millioner kroner.

Nikolaj Nyholm er dog ikke i tvivl om, at beslutningen med at gå på børsen var den rigtige – også for ham personligt.

»Det her er for mig et 20- til 30-årigt projekt og ikke et fire- til femårigt projekt, som normalt venture (finansiering af nye virksomheder, red.). At vores aktionærer frit kan komme og gå, som de vil, er en kæmpe gave for mig.«

Fra teenageværelse til industri

Astralis har ikke tænkt sig at stoppe med at rykke grænserne for, hvad vi normalt forventer af et computerspil.

En Astralis-kamp på storskærm i Fælledparken ligger ikke fjernt for Nikolaj Nyholm.

Uden tøven svarer han på, om det tænkte scenario kunne blive en realitet i fremtiden:

»Absolut. Uden tvivl.«

Astralis er det mest velkendte e-sportshold herhjemme. Når de spiller, sidder millioner af seere klistret til skærmen online og på tv over hele verden.

Astralis Group har nu været børsnoteret i over et år, hvor det har stået på både op- og nedture for e-sportsgiganten. Alligevel er bestyrelsesformand Nikolaj Nyholm fortsat tilfreds med beslutningen om at gå på børsen. Fold sammen
Læs mere
Foto: Niels Ahlmann Olesen.

Astralis har, siden det opstod i 2016, været et foregangseksempel i at transformere e-sport fra pizza og energidrik på rodede teenageværelser til en legitim industri og sportsgren.

Det var også en klar vision for Nikolaj Nyholm, da han trådte ind i Astralis, at e-sport skulle udvikle sig fra et subkulturelt niveau til bred anerkendelse.

»Målet er ikke anerkendelse forstået på den måde, at min far skal sidde og se Counter-Strike. Men det skal være lige så i orden for ham at gå ned og købe en Astralis-trøje i julegave til min 14-årige søn som at købe en Manchester United-, Chelsea- eller FC Barcelona-trøje.«

I september sidste år meldte Astralis Group sig ind i Dansk Erhverv for at etablere sig som en aktør i det danske erhvervsliv.

I den sammenhæng sagde Brian Mikkelsen, administrerende direktør i Dansk Erhverv, således til Berlingske:

»Vores interesse i det her er, at det er en voksende industri. Det er et erhverv, som jeg tror, for mange før i tiden blev regnet som en hobby for overvægtige, burgerspisende drenge. Der er sket en professionalisering af sporten med megaevents, kommercialiseringen samt de kæmpe økonomiske interesser, der er i det. Derfor er det også interessant for Danmark og Dansk Erhverv,« siger han.

Med sportspsykologer på siden begyndte Astralis at vinde

Normalt spiller Astralis på fyldte stadioner med fans på tribunerne og yderligere millioner af fans, der ser med online og på tv.

Stadioner er nu blevet erstattet af små værelser, men en pandemi stopper ikke e-sportsholdet fra at spille videre.

Også på den elektroniske slagmark er Astralis kendt for at være nytænkende i e-sport. Og det virker.

Astralis er det eneste Counter-Strike hold, der har vundet fire majors, der kan sammenlignes med verdensmesterskaber i Counter-Strike. Derudover er Astralis det hold, der har ligget længst tid øverst på verdensranglisten, hvor de også befinder sig lige nu.

Med det lever de op til navnet ‘Danmarks stolthed’, som bestyrelsesformand Nikolaj Nyholm kalder Astralis.

Ifølge Nikolaj Nyholm skyldes vejen til toppen en tilgang til sporten, hvor der arbejdes med nye metoder.

»Vi var de første til at hyre en sportspsykolog og introducere ernæringseksperter. Vi var de første til at arbejde med hele den del, der ligger uden for serveren, og dermed forbedre holdet på den måde,« siger han.

Nikolaj Nyholm har været en af de første til at komme ind over sporten i dens vorden, dengang man arbejdede med at professionalisere industrien.

»Der har aldrig været den voksne generation til at tage hånd om de unge spillere. Det var jo vitterligt en sport, som blev opfundet bag en lukket dør til et teenagedrengeværelse. Det giver selvfølgelig en helvedes masse energi, men det giver også en række misforståelser af, hvordan verden fungerer,« siger Nikolaj Nyholm.

Tilbage i 2017 hang en forbandelse over ‘choke-stralis’, som Astralis blev kaldt. Holdet kunne ikke komme længere end til semifinalen i diverse turneringer. Efter fire måneder med sportspsykologer vandt Astralis deres første store turnering.

Efter flere år som techinvestor sidder Nikolaj Nyholm nu for bordenden i bestyrelsen for Astralis Group. Her bruger han al sin tid som fuldtids bestyrelsesformand. Fold sammen
Læs mere
Foto: Niels Ahlmann Olesen.

Nikolaj Nyholms e-sports eventyr

Nikolaj Nyholm kom med på Astralis-holdet som investor i den spæde start, da det blev grundlagt.

For fem år siden investerede han i holdet som partner i det daværende Sunstone Capital, der i dag hedder Heartcore Capital.

Han gik efterfølgende ind som CEO i foretagendet, og i dag sidder han som fuldtids bestyrelsesformand for Astralis Group.

Før det havde han i mange år arbejdet som techiværksætter bag succeserne Speednames, Imity og Polar Rose.

Når Nikolaj Nyholm ser tilbage på de forventninger, han havde til Astralis for fem år siden, er han positiv.

»På mange punkter er vi langt foran, hvor jeg troede, vi ville være, og det er faktisk især i den første primære mission om at løfte e-sport op til bred anerkendelse. Det troede jeg aldrig, vi ville have succes på den måde, som vi har.«

I sommeren 2020 blev e-sport godkendt som en foreningsidræt. Det skete efter en afgørelse fra Skatterådet, hvor det blev fastslået, at e-sportsforeninger ligesom andre idrætsforeninger fritages for at betale moms.

En afgørende markør for e-sport, der understreger, at det er en sport på lige fod med fodbold og håndbold.

Og hvad angår trøjesalget, er Astralis-trøjen ved at hente ind på de største danske fodboldklubber.

»Nu sælger vi jo ikke lige så mange trøjer som Manchester United, men vi kan absolut hamle op med de største fodboldklubber herhjemme. Der bliver ikke vrænget af e-sporten længere, og det slår alle de fordomme, der var til e-sporten for fem år siden med kælderlokaler, pizzaer og energidrikke,« siger Nikolaj Nyholm.