Da jorden skælvede under Youngstown

Efter 30 års nedtur er stålværkerne på vej tilbage i det amerikanske rustbælte. Tilhængerne takker det vildtvoksende boom i udvinding af naturgas. Modstanderne peger på vandforurening og jordskælv i kølvandet på de mange boringer.

Coleen og Floyd Wazelle bor et halvt hundrede meter fra et felt med flere boringer efter skifergas i Youngstown, Ohio. Når en ny boring går i gang, må de forlade huset i flere dage på grund af lugt og afbrænding af overskydende gas, siger de. Foto: Simon Kruse 24-årige Mark Turner har netop fået en lærlingeplads på det nye stålværk, der har trukket tiltrængte ?arbejdspladser til den kriseramte by Youngstown. Værket producerer boredele til den voksende fracking-industri. Her ses han til et forberedende kursus på den lokale tekniske skole. Foto: Simon Kruse
Læs mere
Fold sammen

Klokken var kvart i tre om natten, da en hvæsende lyd vækkede Coleen Wazelle. Lyden steg og faldt. Lyset stod ind af ruderne, som var det dag. Coleen og hendes mand, Floyd, tumlede ud af huset og videre ud på vejen. Der så de flammen. Den flakkede 10-15 meter op i nattehimlen, højere end poplerne på den anden side af den lille sø ved huset.

»Det var ligesom en jetmotor, der gasser op og ned. Luften var tyk. Jeg kunne ikke trække vejret,« siger Coleen Wazelle.Det var den nat i slutningen af juni, da skifergassen kom til Westwood Lake, en bydel i Youngstown, Ohio. Boringen et halvt hundrede meter fra boligkvarteret havde ramt plet. Nu var gassen ikke til at standse. Den store flamme brændte i tre dage, før trykket dæmpedes så meget, at den kunne indfanges.

De dage forlod mange af indbyggerne, de fleste pensionister, kvarteret for at overnatte hos venner og bekendte. Siden har de måttet vænne sig til larmen og diesellugten. Coleen Wazelle, der har boet i det hvidmalede træhus i 15 år, har fået alvorlige vejrtrækningsproblemer og hovedpine, siger hun.

»Nu sker det nogenlunde en gang om måneden. Jorden ryster, når de fracker en ny brønd. Vi kan mærke det alle steder, også inde i huset. Så brænder gasflammen hele natten,« siger hendes mand, Floyd Wazelle.

Indbyggerne delt i to

De mange nye boringer har splittet indbyggerne i Youngstown. Ny boreteknik, såkaldt fracking og vandrette boringer, har åbnet nye, store reserver af naturgas i USA. I Youngstown har det betydet boringer nær mange beboede områder.

Alligevel er den boomende skifergas næsten uimodståelig for mange i den gamle stålby. Boomet i fracking-teknikken har nemlig gjort noget, som de færreste havde troet muligt for få år siden. Den har pustet nyt liv i den hensygnende industri.

Lige siden stålværkerne slukkede for deres højovne i starten af 1980erne har Youngstown lidt under arbejdsløshed og affolkning. Bruce Springsteens sang om byens storhed og fald og gjorde dengang Youngstown til et symbol på hele rustbæltets nedtur. I dag står et af byens gamle valseværker stadig og luder med tomme vinduer i byens nordlige del. Men nu kommer stålet tilbage. For første gang siden 1930erne slog et nyt stålværk for et par måneder siden dørene op i Youngstown. Den franske gigant Vallourec anlagde værket netop for at følge med den nye landsdækkende efterspørgsel på rør- og boredele til fracking.»Jeg havde ikke troet, at stålet ville komme tilbage. Det er virkelig en gave. Det er en ny begyndelse for vores by,« siger Butch Taylor, der har boet i byen hele sit liv.

Han er formand for smedenes lokale fagforening, der også har til huse i det gamle stålkvarter.

Fuld beskæftigelse

For hans medlemmer har skifergassens opblomstring betydet, at årtiers arbejdsløshed er blæst bort. På tre år er den faldet fra 40 procent til fuld beskæftigelse.

Det nye stålværk er ikke det eneste i regionen. Et par hundrede kilometer derfra, uden for Pittsburgh i Pennsylvania, bygger metalgiganten Allegheny et andet nyt værk, der også skal betjene olie- og gasindustrien. Og samtidig selv nyde godt af de rigelige mængder af billig energi, der også er udløst af naturgasboomet de seneste tre-fire år.

»Det er et vendepunkt for byen efter en meget lang nedtur,« siger Tony Paglia, direktør for Youngstowns handelskammer.

Han anslår, at 4.000 nye arbejdspladser er kommet til byen på grund af skifergassen.

Hundredevis af larmende boringer over for tusindvis af hårdt tiltrængte arbejdspladser har gjort fracking til et hedt emne i Youngs-town. Så hedt, at en række borgergrupper fik emnet på stemmesedlerne ved denne uges lokalvalg i byen. Modstanderne kræver et stop for boringer inden for bygrænsen på grund af de alvorlige bivirkninger for mange indbyggere.

En af bevirkningerne er jordskælv. De første af slagsen, der nogensinde er registreret i Youngstown. De begyndte nytårsaftensdag 2011.

Over de næste par dage rumlede snesevis af små, men mærkbare skælv gennem byen. Rystelserne, der målte op til 4,1 på richterskalaen, begyndte to uger efter, et gasselskab havde aktiveret en såkaldt indsprøjtningsbrønd midt i Youngstown. De særlige boringer bruges til bortskaffelse af det spildevand, der bliver tilovers efter en fracking.

167 jordskælv

I dette tilfælde endte det galt. Ifølge en undersøgelse fra Columbia University blev den seismiske aktivitet udløst, da et boreselskab begyndte at pumpe millioner af liter forurenet fracking-vand ned i undergrunden. Det lagde pres på de underjordiske forkastningszoner og har siden udløst i alt 167 små jordskælv omkring flere brønde.

De værste rystelser holdt op, da spildevandsbrønden i midten af byen blev lukket af myndighederne. Spildevandet er en af de største udfordringer for fracking-teknikken. Processen kræver enorme mængder vand, sand og kemikalier, der under tryk pumpes ned i borehullet, så gassen tvinges fri af skiferlagene. Derefter pumpes fracking-væsken – der også kan indeholde let radioaktive stoffer – op igen. Det har givet næring til hele den industri, der står for rensning eller pumper spildevandet i indsprøjtningsbrønde.

Lempelig miljølovgivning har gjort brøndene i det nordøstlige Ohio til destination for en stor del af fracking-væsken fra skiferboomet i nabostaten Pennsylvania.Men heller ikke spildevandet ender altid de rette steder. I foråret strømmede millioner af liter fra boringerne direkte ud i Mahoning-floden, der løber gennem Youngstown. Ifølge anklagemyndighedens nyeste sigtelse har selskabet D&L Energy mindst seks gange dumpet spildevand direkte i floden.

»Ohio er blevet en kloak for fracking-væske fra hele regionen,« siger Susie Beiersdorfer, fra borgergruppen Frackfree Mahoning Valley, der kæmper for et stop for fracking i hele regionen.

Tilhængerne vandt

Opgøret fik en foreløbig kulmination i denne uge. Fracking-tilhængerne vandt en snæver sejr ved afstemningen tirsdag. En sammenslutning af fagforeninger og erhvervsliv havde omdelt foldere, der advarede om voksende arbejdsløshed, hvis skifergassen forvises fra byen.

Fracking-forbuddet blev afvist 57 procent mod 43.

»Forslaget var en jobdræber. Jeg vil ikke tilbage til 40 procent arbejdsløshed og en døende by,« siger Butch Taylor fra smedenes fagforening.

Den nyvalgte borgmester, John McNally, har sagt, at frackingen vil fortsætte i en række nye områder omkring byen. Tilsyneladende også ved Westwood Lake.

Floyd Wazelle, der jævnligt ser flammen ovre bag træerne, forstår godt, at der er brug for arbejdspladser.

Han er ikke pivet, siger han. Han har selv arbejdet et halvt liv på stålværkerne, der også var en beskidt omgang.

»Men de bragte ikke jordskælv til byen,« siger han.

Nu har parret sat sorte plasticsække op foran vinduerne til soveværelset, for at flammen ikke skal holde dem vågne om natten.