Da en dum nar fra Aarhus blev Danmarks svar på Schindler

Ny bog fortæller den fascinerende historie om Bernhard Arp Sindberg, der reddede tusindvis af fattige kinesiske flygtninge fra de japanske troppers hærgen efter erobringen af Nanjing i 1937.

Det rygtedes hurtigt blandt lokalbefolkningen at de fremmede flag på fabrikken kunne beskytte dem mod japanerne. Her står Sindberg med hagekorsflaget, som tilhørte hans tyske kollega Karl Günther (midt i billedet). Det er Sindbergs kinesiske tolk Li Yulin, der står med Dannebrog. Fold sammen
Læs mere
Foto: Anita Günther

I 1937 erobrede Japan først Shanghai og siden Nanjing, der i de år var Nationalistkinas hovedstad. Slaget om Shanghai var blodigt, og slaget om Nanjing, der ligger omkring 300 kilometer længere mod vest, blev endnu blodigere. Japanerne gik i månederne efter erobringen af byen midt i december 1937 vitterligt amok i blodrus, som den slags hedder med tabloidpressens klicheer.

Dels havde hæren en erklæret »ingen fanger«-politik, dels lukkede hærledelsen øjnene, mens menige soldater efter erobringen af Nanjing gik på jagt efter hvad som helst. Mord, voldtægter og blodige henrettelser hørte til dagens uorden, og ingen ved, hvor mange civile der mistede livet i månederne efter Nanjings erobring, men de fleste estimater ligger i omegnen af 200.000. Det gør Nanjing-massakren til en af den moderne krigshistories største skændsler.

Foto: Lindhardt og Ringhof.

Den usandsynlige helt

Ind på denne scene af mord og kaos trådte i slutningen af 1937 den mest usandsynlige helt: Danskeren Bernhard Arp Sindberg - en sporadisk uddannet, aarhusiansk slagsbroder og ballademager. En dum nar fra Aarhus, som en kollega kaldte ham, som altså lige præcis dér trådte i karakter og blev hovedansvarlig for at redde op mod 10.000 kinesere fra den visse død.

Sindberg er i dag stort set glemt - en ubesungen skikkelse, som kun de få forskere, der beskæftiger sig med perioden, kender navnet på.

Denne forglemmelse har journalisten Peter Harmsen sat sig for at rette op på. Peter Harmsen, der er Weekendavisens asienskorrespondent, har tidligere skrevet om både Shanghais fald og om Nanjingmassakren, så han kender sit stof ud og ind og supplerer det nu med beretningen om denne den mest mystiske danske helt.

»Han klarede sig dårligt i skolen og udmærkede sig i det hele taget ikke i noget af det han ufokuseret satte sig for.«


Et aarhusiansk DAMP-barn

Bernhard Arp Sindberg blev født i Aarhus i 1911 og viste sig tidligt at være mere interesseret i eventyr end uddannelse. Han ville i nutidens skolesystem øjeblikkeligt få en diagnose i nakken, men var for 100 år siden bare en af den slags drenge, der ikke kunne sidde stille. Han klarede sig dårligt i skolen og udmærkede sig i det hele taget ikke i noget af det, han ufokuseret satte sig for. Han tilbragte en tid i fremmedlegionen, men deserterede. Han blev uddannet mejeriassistent, men forlod sin stilling. Han blev sømand, men kom konstant op at slås med folk. I det hele taget var han en sammensat person og en person, flere ikke brød sig særligt meget om.

Som mange andre af den slags eksistenser i mellemkrigstiden endte Sindberg i Shanghai, hvor han fik og mistede jobs i en lind strøm, indtil han pludselig blev ansat som opsynsmand på en nybygget FLSmidth-designet cementfabrik. Efter japanernes erobring af Nanjing var det essentielt for den danske cementkoncern at signalere, at fabrikken var et joint venture, så japanerne ikke ville overtage den og fragte dens dyre dele til Japan. Derfor blev Sindberg udnævnt til opsynsmand med pligt til at vise flaget - bogstaveligt talt - for at forklare de invaderende japanere, at de skulle holde sig væk.

Det lykkedes ham med lige dele diplomati og gadedrengemanerer at holde japanerne på afstand, og af den grund blev fabrikken hurtigt en sikker zone for flygtende kinesiske civile. Efter en måneds tid boede måske 10.000 mennesker i en lejr lige uden for fabrikkens område, og Sindberg var af alle kendt som den hvide kæmpe, der kunne holde de brutale soldater væk. Han havde desuden fået etableret et infirmeri, der kunne tage sig af flygtningenes værste sår og skader.

Flygtningelejren ved Jiangnan Cementfabrik. Fold sammen
Læs mere
Foto: Christian Kröger. Harry Ransom Center, University of Texas at Austin (Bernhard Arp Sindberg Papers and Photography Collection).

Forbilledlig formidling

Peter Harmsen fortæller historien om Sindberg og hans flygtningelejr med en indledende spændingskurve som en roman. Introduktionen til personen Sindberg er fascinerende, og den krystalklare gennemgang af slagene om både Shanghai og Nanjing er forbilledlig formidling, der oven i købet garneres med præcise kildehenvisninger i overvældende mål.

Problemet bliver historiens afslutning. Sagen er den, at ingen ved ret meget om Sindberg, og derfor får vi aldrig at vide, HVAD det egentlig var, han gjorde - andet end at køre frem og tilbage mellem sin cementfabrik og den smadrede by. Vi ved ikke, hvordan han holdt japanerne væk, hvordan han fik sin særstatus, eller hvad han foretog sig ud over køreturene - og det bliver desværre bogens svaghed. Sindberg havde evnen til at korttidscharmere stort set alle, og det virker, som om hans glatte charme også har forført Peter Harmsen. Derfor mangler bogen lige det sidste i at være en regulær fuldtræffer. Men absolut læseværdig er den, og den fortæller en ukendt og ufortalt historie, der fra nu af vil placere den dumme nar fra Aarhus blandt danmarks største humanitære helte - og det er ingen ringe præstation.

Sindberg - Den danske Schindler og Nanjing-massakren 1937-38

Forfatter: Peter Harmsen

Sider: 344

Pris: 299,95 kr.

Forlag: Lindhardt og Ringhof