Professor: Nyforelsket mesterforfatter ville sende sin raske hustru på sindssygeanstalt

Efter at have nærlæst en lang korrespondance, konkluderer britisk professor, at et af verdenslitteraturens største navne, Charles Dickens, var parat til at gå til yderligheder, da han forelskede sig i en 27 år yngre kvinde.

Charles Dickens, mens han stadig var gift med Cathrine. Portræt fra ca. 1850/Scanpix Fold sammen
Læs mere
Foto: Ukendt

De, der kender til Charles Dickens (1812-1870), har længe vidst, at en af Englands - og verdens - helt store litterære skikkelser ikke altid opførte sig ordentligt. At han for eksempel blokerede døren mellem sit eget og hustruens, Catherines, soveværelse, og at han uberettiget beskyldte samme hustru for ikke at tage sig af parrets halve snes børn.

Men nu ser det ud til, at mesterforfatteren gik et skridt videre i nedrighed. Han gjorde nemlig også, hævdes det, et forsøg på at få placeret sin hustru gennem 22 år på en sindssygeanstalt, selv om hun helt åbentlyst ikke fejlede noget som helst.

Det er litteraturprofessor John Bowen fra University of York, der fortæller historien i et af verdens førende litterære tidsskrifter, Times Literary Supplement.

John Bowens antagelser om forfatteren bag »Oliver Twist«, »En fortælling om to byer«, »Nicholas Nickleby« og en lang række andre udødelige litterære klassikere bygger på breve fra  journalisten Edward Dutton Cook til dennes ven og kollega William Moy Thomas. Førstnævnte boede ved siden af Catherine, efter at hun og Charles i 1858 var blevet separeret, og Edward Dutton Cook og Cathrine Dickens opbyggede angiveligt et stærkt venskab.

Enten gal eller skurk

Edward Dutton Cook fortæller i et af sine breve til Willam Moy Thomas, at Cathrine, da hun var døende, blev mere og  mere åben om sin mands opførsel 20 år tidligere. Charles Dickens havde dengang netop mødt og forelsket sig i den 27 år yngre skuespillerinde Ellen Ternan, og han havde af samme grund besluttet sig for at afslutte et langt og indtil da lykkeligt ægteskab med Cathrine. Den beslutning fik ham, ifølge Edward Dutton Cook, til at opføre sig mere og mere sært og nedrigt.

I et af sine breve skriver Edward Dutton Cook således, at det nyforelskede geni at dømme efter han opførsel var »enten gal eller skurk.«

Professor John Bowens konklusioner bygger på en samling på i alt  98 af de breve, som Edward Dutton Cook og William Moy Thomas udvekslede gennem årene. Brevene blev i 2014 solgt på auktion og erhvervet af Houghton Library, som er Harvard Universitys vigtigste bibliotek for sjældne bøger og manuskripter, men ifølge John Bowen er han den første akademiker, der har transkriberet og analyseret alle de ord, de to mænd udvekslede. Det var, forstår man, en øjenåbner af de dårlige for John Bowen at læse om Charles Dickens adfærd - og i særdeleshed om hans forsøg på at gøre det, som alt for mange victorianske ægtemænd gjorde, nemlig at skaffe sin ikke længere så spændende hustru af vejen ved at få hende indespærret på et hjem.

John Bowen formulerer det på denne måde i The Times Literary Supplement:

»Det, jeg opdagede, var både detaljeret og chokerende.«